Ajax staat dinsdagavond in de Champions League tegenover een club die dankzij wetenschap en een heuse ingooicoach razendsnel is uitgegroeid tot een topclub in Denemarken. Het volgende doel van FC Midtjylland is de Amsterdammers verslaan en zo de eerste zege ooit boeken in het miljoenenbal.

Toen Ajax in 1995 voor de vierde keer in de historie de beste van Europa was, bestond FC Midtjylland nog niet eens. De club uit Herning kwam vier jaar later voort uit een fusie van de weinigzeggende clubjes Herning Fremad en Ikast FS.

Anno 2020 is Midtjylland drievoudig landskampioen (2015, 2018 en 2020) en kan het wedijveren met het kapitaalkrachtige FC Kopenhagen uit de hoofdstad. Het klinkt bijna als een sprookje, maar bij Midtjylland geloven ze daar niet in. Ze pakken het liever wetenschappelijk aan.

Die wetenschappelijke benadering van het voetbal begon in 2014 met de komst van Matthew Benham, de eigenaar van de club. Hij is oprichter van een sportstatistiek- en gokkantoor én eigenaar van het Engelse Brentford FC, dat afgelopen zomer bijna naar de Premier League promoveerde. De kapitaalkrachtige Brit is ervan overtuigd dat wiskundige modellen grote waarde hebben voor het voetbal en daarom analyseert hij wedstrijden en spelers in tientallen competities over de hele wereld.

"De talentenjacht en de inkoop van Midtjylland is geweldig", zegt Flemming Toft, die een generatie lang 'de sportstem' van Denemarken was, omdat hij meer dan driehonderd wedstrijden van het nationale elftal becommentarieerde. "En dat beleid is gebaseerd op berekeningen. Midtjylland kan zeer gericht relatief goedkope spelers aantrekken. Dat is het verhaal achter de opmars."

"Midtjylland koopt veel talenten over de hele wereld, waardoor zij enorm veel contractspelers op de loonlijst hebben staan", ziet ook Roda JC-verdediger Kees Luijckx, die de afgelopen vijf jaar in Denemarken speelde. "Het lukt de club goed om deze talenten met winst door te verkopen. Dat is voor de Deense competitie een geweldig verdienmodel."

Midtjylland viert de plaatsing voor de Champions League na de zege op Slavia Praag. (Foto: ANP)

'Slechts vier Deense spelers'

De zoektocht van Midtjylland naar ondergewaardeerde spelers komt bijvoorbeeld tot uiting op de Braziliaanse spelersmarkt, uitgerekend de markt waarop Ajax de afgelopen jaren diep in de buidel tastte voor David Neres (12 miljoen euro) en Antony (16 miljoen euro).

Volgens Midtjylland blijkt uit de gegevens dat de transferwaarde van deze Braziliaanse spelers in enkele maanden met 100 procent kan toenemen. En op die buitenkansjes loert de club; zo werden Evander (2,5 miljoen euro) en Paulinho (700.000 euro) aangetrokken.

"Dit zijn goede aankopen die de club op termijn mogelijk weer een transfersom kunnen opleveren. Maar door dit beleid stonden er tegen Atalanta en Liverpool ook slechts vier Deense spelers op het veld", aldus Toft.

Samenvatting Midtjylland-Atalanta (0-4)
95
Samenvatting Midtjylland-Atalanta (0-4)

49 procent van goals uit spelhervattingen

Statistieken dienen niet alleen als basis voor het aankoopbeleid, maar de club van trainer Brian Priske stemt er zelfs deels de tactiek op af. In het vorige seizoen maakte Midtjylland bijvoorbeeld 49 procent van de doelpunten uit spelhervattingen, juist omdat de club daar vol op inzet.

Niet voor niets was Midtjylland in 2018 een van de eerste clubs die een ingooicoach op het trainingsveld verwelkomden: Thomas Grønnemark.

Inmiddels wordt Grønnemark, bijgenaamd 'Throw-in Thomas', door Liverpool-coach Jürgen Klopp weleens ingezet om een training te verzorgen. In januari van dit jaar liet Erik ten Hag hem naar het trainingskamp in Qatar komen, om ook de spelers van Ajax de fijne kneepjes van het ingooien bij te brengen.

Bij Liverpool schoot het behoud van balbezit na een ingooi omhoog van 45,4 procent naar 68,4 procent. Daarmee hebben 'The Reds' niet langer de slechtste 'ingooiploeg' van de Premier League, maar de op een na beste van Europa. Het enige team boven de Engelse kampioen? Midtjylland.

Samenvatting Liverpool-Midtjylland (2-0)
1
Samenvatting Liverpool-Midtjylland (2-0)

'Wedstrijd tegen Atalanta was wake-upcall'

Desondanks won Liverpool vorige week met een B-elftal met 2-0 van Midtjylland, dat eerder met nog pijnlijkere cijfers onderuitging tegen Atalanta (0-4).

"Die eerste Champions League-wedstrijd was een wake-upcall voor de spelers van Midtjylland", vertelt Toft. "Ze kregen te maken met de realiteit van topvoetbal, hoger tempo, meer fysieke duels en betere tactische tegenstanders. De ploeg startte erg offensief en dat werd eenvoudig blootgelegd door Atalanta."

Op Anfield tegen Liverpool zag Toft dat het beter ging. "Ze hadden geleerd van de wedstrijd tegen Atalanta. Tegen Ajax zal Midtjylland het weer lastig hebben, maar ze zijn weer een stap verder. Midtjylland is zeker niet kansloos."

Midtjylland tegen Ajax begint dinsdag om 21.00 uur in de MCH Arena en staat onder leiding van de Schot Robert Madden.