De 32 deelnemers aan de Champions League worden donderdagavond bij de loting onderverdeeld in acht groepen. Na die ceremonie begint steevast het zoeken naar de 'groep des doods'.

Wat waren de zwaarste poules in de 23-jarige Champions League-historie? Een top vijf.

Alleen de groepen in de eerste ronde zijn meegenomen. Tussen 1999 en 2003 was er ook nog een tweede poulefase, hetgeen door het selecte gezelschap resulteerde in veel zware groepen.

1. Bayern München, Manchester United, FC Barcelona, Bröndby IF (1998/1999)

Drie mammoettankers werden gekoppeld aan een hobbybootje. Wat de loting nog explosiever maakte, was dat alleen de groepswinnaar zich meteen verzekerde van de kwartfinales. De nummer twee belandde in de wachtkamer omdat maar acht van de 24 clubs de groepsfase overleefden.

Runner-up Manchester United kende het geluk dat de uitslagen in andere poules gunstig uitvielen en het aan tien punten voldoende had om op de bagagedrager van groepswinnaar Bayern München mee te gaan naar de laatste acht. Daardoor viel het doek voor het FC Barcelona van coach Louis van Gaal. United en Bayern zouden elkaar later in het seizoen nogmaals treffen in een niet onbelangrijke wedstrijd.

2. Real Madrid, Borussia Dortmund, Ajax, Manchester City (2012/2013)

"Wanneer is de finale?", vroeg Ajax-trainer Frank de Boer zich cynisch af na de loting. De Amsterdammers hadden de pech uit de 'zwakke' pot 4 de Duitse kampioen Borussia Dortmund te treffen in plaats van bijvoorbeeld Cluj of Nordsjaelland.

Ajax' andere opponenten Real Madrid en Manchester City hadden enkele maanden eerder eveneens beslag gelegd op de nationale titel. In dit veld was een Europa League-ticket eigenlijk het maximaal haalbare en door Manchester City af te troeven verzekerde Ajax zich van een Europese doorstart op het tweede niveau. Tegen Real Madrid en Borussia Dortmund kwamen de Amsterdammers er niet aan te pas.

3. AC Milan, Leeds United, FC Barcelona, Besiktas (2000/2001)

Het is nu moeilijk voor te stellen, maar Leeds United was rond de eeuwwisseling een factor om rekening mee te houden in Europa. 'The Whites', met spelers als Lee Bowyer, Ian Harte en Mark Viduka, maakten FC Barcelona en AC Milan het leven zuur in poule H.

De Catalanen sneuvelden zelfs door vlak onder Leeds te eindigen; een 3-0 nederlaag bij Besiktas brak FC Barcelona op. AC Milan stootte wel door naar de laatste zestien. Veel succes hadden de Italianen verder niet, in tegenstelling tot Leeds, dat pas in de halve finale zou stranden tegen Valencia.

4. Deportivo la Coruña, Lens, AC Milan, Bayern München (2002/2003)

Roy Makaay verdiende op 18 september 2002 zijn transfer naar Bayern München die een jaar later zijn beslag zou krijgen. De aanvaller velde op die dag namens Deportivo la Coruña de Duitse kampioen door een hattrick te maken in het Olympiastadion. Het bleek een slecht gesternte voor Bayern, dat met twee punten als laatste eindigde in de pittige groep.

Deportivo won ook de tweede ontmoeting met Bayern, waardoor het RC Lens aftroefde in de strijd om plaats twee achter AC Milan, de latere eindwinnaar.

5. Bayern München, AS Roma, Manchester City, CSKA Moskou (2014/2015)

AS Roma zat bij de loting in een pot met verder zwakke broeders. De Romeinen deden die status onverwacht alle eer aan door in eigen huis met 7-1 te verliezen van Bayern München. Bij de loting trokken de bestuurders van de Duitse recordkampioen nog wit weg, want City en CSKA Moskou waren de te vermijden teams in de andere potten.

Bayern kwalificeerde zich echter eenvoudig voor de knock-outfase. City leek na vier wedstrijden en twee punten ten dode opgeschreven, maar herstelde zich met twee zeges glansrijk, waardoor het AS Roma aftroefde.