"It’s been a while, I’m not who I was before", zingt Alicia Keys op Brand New Me, het openingsnummer van haar vijfde album Girl On Fire. Hoewel dat op privévlak zonder meer het geval is, klinken de liedjes van Keys weer als vanouds.

Elf jaar geleden brak Alicia Keys door met haar debuutalbum Songs In A Minor, maar de grootste gebeurtenissen in haar persoonlijke leven vonden plaats in de periode tussen het voorgaande album The Element Of Freedom uit 2009 en deze nieuwe plaat. Keys huwde met producer Swizz Beatz en de twee kregen een zoon.

Gebeurtenissen die hun weg vinden op Girl On Fire, dat in tegenstelling tot veel hedendaagse R&B-albums breekt met de trend van opzichtige danceproducties en in plaats daarvan ruimte biedt aan een meer ouderwetse manier van liedjes smeden. De onafscheidelijke piano van Keys vormt daarin nog steeds een prominente rol.

Zo bezingt ze dankbaar haar geluk in de liefde in het pianonummer Not Even The King en in de popballad That’s When I Knew. Het duet met zanger Maxwell is mierzoet, maar behoort desondanks tot een van de sterkste momenten van deze schijf, evenals het soulvolle Tears Always Win en het sensuele Listen To Your Heart.

Domein

Om te voorkomen dat Girl On Fire een Knuffelrock-cd wordt, zorgt Keys voor een handvol uptempo nummers. Met uitzondering van het titelnummer, met een gastbijdrage van Nicki Minaj en een sample van Billy Squier, is het vlottere werk van de zangeres nauwelijks het vermelden waard. Het is een domein dat toebehoort aan Rihanna en waar Keys niks te zoeken heeft.

Het recente materiaal van Alicia Keys doet geregeld denken aan nummers uit het oeuvre van de dit jaar overleden Whitney Houston, hoewel het moeilijk in te denken is dat dit album echte popklassiekers gaat voortbrengen. Zelfs binnen het repertoire van Alicia Keys zelf is Girl On Fire niet meer dan een hele aangename plaat.