Rapper Bobby Ray Simmons alias B.o.B is een blijvertje. Doorbraaksingle Nothin’ On You leek een incidentele hit, maar met zijn debuutalbum werd het duidelijk dat hij grossiert in hitparadehiphop. Zo ook op opvolger Strange Clouds.

Debuut B.o.B. Presents: The Adventures Of Bobby Ray bracht reeds de hitsingles Airplanes (met Paramore-zangeres Hayley Williams), Magic (met Weezer-frontman Rivers Cuomo) en het eerder genoemde Nothin’ On You (met Bruno Mars) voort. Ook Strange Clouds staat boordevol samenwerkingen met populaire vocalisten.

Zo dragen Taylor Swift, Lil Wayne, Chris Brown, T.I., Nicki Minaj, Trey Songz en Ryan Tedder allen hun steentje bij. Ryan Tedder is ook als liedjesschrijver en producer bij het album betrokken, net als onder meer Dr. Luke (P!nk, Britney Spears, Katy Perry) en Cirkut (Taio Cruz, Jessie J, Nicki Minaj).

Kortom, een plaat vol nagenoeg gegarandeerde hitjes. Vaak zijn ze erg formulematig (vergelijk de opbouw van de liedjes So Hard To Breathe, Both Of Us, So Good, Castles en Just A Sign maar eens met elkaar), hoewel ze juist door te voldoen aan het muzikale verwachtingspatroon een breed publiek zullen aanspreken.

Panisch

De potentiële pophitjes zijn dan ook niet de meest interessante nummers op Strange Clouds, zeker niet na de pompeuze albumopener Bombs Away (met een gesproken gastrol voor acteur Morgan Freeman). Hoogtepunten zijn de meer dansbare tracks als Ray Bands, Play For Keeps en het panische Out Of My Mind met Nicki Minaj.

Wat intonatie en frasering betreft, doet B.o.B op momenten veel denken aan Kanye West, Eminem en P. Diddy, inclusief een vergelijkbaar sentiment voor apocalyptische dramatiek. Toch laat de rapper zich nog te vaak verleiden om zijn stem te lenen aan holle popdeuntjes. Aan de basis van deze hitmachine staat echter onmiskenbare ambitie.