Naast liedjes schrijft frontman Willy Vlautin van het in Portland, Oregon gestationeerde alternatieve countrygezelschap Richmond Fontaine ook boeken. Op The High Country verenigt hij zijn beide ambachten met groot emotioneel effect.

Centraal in deze kleine muzikale novelle staan de tragische lotgevallen van een employee bij een auto-onderdelenwinkel ergens in het barre achterland van Oregon, een uitzichtloze plek bevolkt door houthakkers en maatschappelijk marginalen.

In beste Steinbeck-traditie beschrijft albumopener Inventory (A Confession At Arlene’s Paperback Exchange) de opeenhoping van ellende in het leven van de vrouwelijke protagonist op een sociaal-realistische, aan sentimentaliteit grenzende toon, die de hele schijf blijft beheersen.

Daar moet je als luisteraar tegen bestand zijn, maar als je jezelf op sleeptouw laat nemen door het ongegeneerde pathos dat deze plaat in al haar vezels doordrenkt, is de grondige impact van dit even eenvoudige als treurige verhaal onloochenbaar.

Verklanking

Dat heeft natuurlijk zeker niet in de laatste plaats te maken met de gevoelige verklanking van de gebeurtenissen. De kern daarvan wordt gevormd door (akoestische) gitaar en de contrasterende stemmen van Vlautin en gastzangeres Deborah Kelly, maar daaromheen is vaak ook ampel ruimte voor stemmingbevorderende bijdragen van onder meer cello, accordeon en toetsen.

Wat genre betreft variëren de zeventien stukken van bijtende countryrock tot ingetogen ballades en sfeervolle hoorspelen. Verschillende ervan kunnen prima op zichzelf staan, maar gezamenlijk versterken ze elkaar wederzijds om het bescheiden meesterwerk te vormen dat dit album is.
 

Richmond Fontaine staat op 29 september in Vera, Groningen en 1 oktober in Paradiso, Amsterdam.