Duizenden inwoners van Sydney, de grootste stad van Australië, hebben zondag de opdracht gekregen het zuidwesten van de stad te verlaten. Door zware regenval, die volgens het weerbureau nog twee dagen kan aanhouden, kunnen er overstromingen en aardverschuivingen ontstaan langs de oostkust van de staat New South Wales.

In de lager gelegen gedeelten van Sydney staat het water op sommige plekken al 1,5 meter hoog. "We worden nu geconfronteerd met gevaren op meerdere fronten: plotselinge overstromingen, rivieren die buiten hun oevers treden en kusterosie", zei minister Steph Cooke van de noodhulpdiensten van New South Wales in een op televisie uitgezonden persconferentie. "Dit is een levensbedreigende noodsituatie", aldus Cooke.

In veel gebieden is meer dan 200 millimeter regen gevallen, met uitschieters naar 350 millimeter, aldus de weerdiensten. De zware regenval zorgt ervoor dat de hoofddam van Sydney is gaan lekken. De autoriteten vrezen dat de situatie verergert en dat de dam overstroomt, net als bij de Warragamba-dam begin vorig jaar. Een naastgelegen plaats moest toen worden ontruimd.

"Er is geen ruimte voor het water om in de dammen te blijven. Ze beginnen te overstromen. De rivieren stromen erg snel en zijn erg gevaarlijk. En dan hebben we het risico van plotselinge overstromingen, afhankelijk van waar de regen valt", aldus de regionale autoriteiten.

Zaterdag zijn 29 mensen gered uit overstroomde gebieden, onder wie iemand die een uur aan een paal hing terwijl hulpverleners worstelden om de slachtoffers te bereiken.

De Australische regering heeft de staat voorzien van honderd militairen die helpen met zandzakken en twee helikopters, zei minister van Defensie Richard Marles op Sky News.