Australië investeert de komende negen jaar 1 miljard Australische dollar (ruim 630 miljoen euro) in de bescherming van het Great Barrier Reef. Daarmee hoopt het land te voorkomen dat het koraalrif alsnog op de UNESCO-lijst voor bedreigd werelderfgoed wordt geplaatst. Dat zou slecht nieuws zijn voor het toerisme in de regio.

"We ondersteunen hiermee de gezondheid van het rif en tegelijkertijd de economische toekomst van toeristen, horecaondernemers en lokale gemeenschappen in Queensland", zegt de Australische premier Scott Morrison.

Vorig jaar wist Australië ternauwernood te voorkomen dat het enorme rif op de UNESCO-lijst voor bedreigd werelderfgoed werd geplaatst. De VN-organisatie overwoog dit omdat Australië te weinig zou doen om de waterkwaliteit te verbeteren en klimaatdoelstellingen te halen om zo het koraal te beschermen.

Plaatsing op de lijst van bedreigd werelderfgoed heeft gevolgen voor de lokale economie. Het Great Barrier Reef trekt jaarlijks veel toeristen en levert duizenden banen op. Australië is bang dat de toeristen wegblijven als het koraalrif op de lijst wordt geplaatst.

Met eerdere miljardeninvesteringen en een uitgebreide lobby wist de Australische regering te voorkomen dat het rif het stempel 'Werelderfgoed in Gevaar' kreeg. Volgend jaar beoordeelt UNESCO de situatie opnieuw.