De Amerikaanse kustwacht heeft dinsdag 191 Haïtianen aan boord van een overvol zeilschip onderschept voor de kust van de Bahama's, een bekend doorvoerpunt voor mensensmokkelroutes over zee tussen het Caribisch gebied en de Amerikaanse staat Florida, melden diverse media.

"De kustwacht patrouilleert voortdurend in de wateren rond Haïti, de Dominicaanse Republiek, Cuba, Puerto Rico en de Bahama's om te helpen voorkomen dat er levens verloren gaan op volle zee", zegt luitenant David Steele van de kustwacht.

"Deze zwaar overbeladen schepen werken zonder de juiste veiligheidsuitrusting en zijn niet gebouwd voor deze gevaarlijke reizen." De bemanning van de kustwacht verstrekte reddingsvesten en bracht de Haïtianen over naar hun boten. Zij worden vermoedelijk teruggebracht naar Haïti.

Tot nu toe is één van de opvarenden van het schip dat afgelopen weekend kapseisde voor de kust van Florida gered door de bemanning van een voorbijvarend schip. De man is met uitdrogings- en verbrandingsverschijnselen opgenomen in een ziekenhuis.

De kustwacht heeft één lichaam geborgen en zoekt door naar de overige 38 personen die vermoedelijk aan boord waren van het schip, dat mensen smokkelde. Geen van hen droeg een reddingsvest.