De rechtbank in Brugge heeft woensdag vijftien jaar cel opgelegd aan de Vietnamees Vo Van Hong, de leider van een mensensmokkelbende die verantwoordelijk is voor de dood van 39 Vietnamese migranten in een koelwagen.

De 39 gestikte migranten werden in oktober 2019 aangetroffen in een koelwagen die vanuit het Belgische Zeebrugge naar Engeland was verscheept. De lichamen werden gevonden op een industrieterrein in Grays, een kleine 30 kilometer ten oosten van Londen. Onder de doden waren drie minderjarigen.

De 45-jarige bendeleider Vo Van Hong hield tevergeefs vol dat hij niets met de smokkel te maken had. Hij zou juist zelf slachtoffer zijn en zijn talen ook te slecht spreken om als spil van een mensensmokkelbende te kunnen optreden.

De rechter legde hem naast de vijftien jaar cel een boete van bijna een miljoen euro op. Daarnaast legde hij beslag op bezettingen ter waarde van bijna 2,3 miljoen euro.

Rechter noemt zaak 'van zelden geziene ernst'

De zaak is volgens de rechter van "een zelden geziene ernst". Hij wijst op de kille omgang van de smokkelaars met hun slachtoffers, die ze steevast "kippen" of "goederen" noemden. Ze werden ook uitgebuit en afgeperst.

Twee van de slachtoffers waren weggelopen uit een opvang in Nederland. De Nederlandse politie was hen op weg naar België op het spoor, maar na overleg met de Belgische collega's werd er uiteindelijk niet ingegrepen.

De persoon die binnen de bende boven Vo Van Hong stond kreeg tien jaar cel. Hij moet een wat lagere boete betalen. Tien anderen, allen van Vietnamese afkomst, kregen lagere straffen. Ook zes Belgische taxichauffeurs die de bendeleden en hun slachtoffers vervoerden van de ene naar de andere halte op hun weg naar Engeland, werden veroordeeld. Vijf werden vrijgesproken omdat zij niet wisten wie ze in hun auto hadden.