Alex Naín Saab Morán, een Colombiaanse zakenman die een sleutelfiguur zou zijn in de financiering van het regime van de Venezolaanse leider Nicolás Maduro, is zaterdag uitgeleverd aan de Verenigde Staten. Dat meldt zijn juridische team aan het Franse persbureau AFP. De Venezolaanse regering stelt dat de VS Saab hebben ontvoerd.

Saab werd vorig jaar in Kaapverdië opgepakt op basis van een Amerikaans arrestatiebevel. De zakenman zou met zijn zakenpartner Alvaro Pulido een netwerk hebben gerund dat voedselhulp, bestemd voor Venezuela, exploiteerde. De twee zouden 350 miljoen dollar (ruim 300 miljoen euro) vanuit Venezuela naar bankrekeningen in de VS en andere landen hebben weggesluisd. Saab en Pulido kunnen ieder een gevangenisstraf van maximaal twintig jaar krijgen.

De Colombiaanse president Iván Duque spreekt van een "overwinning in de strijd tegen drugssmokkel, witwassen en corruptie dat door het dictatorschap van Maduro wordt gekoesterd". Volgens Duque zal Colombia "de VS blijven steunen in het onderzoek naar het transnationale, criminele netwerk dat werd geleid door Saab".

Kaapverdië stemde vorige maand in met de uitlevering van de Colombiaan. De advocaat van Saab stelt echter dat de uitlevering illegaal is omdat de wettelijke procedure rondom de zaak in Kaapverdië nog niet was afgehandeld.

Jorge Rodríguez, die namens de Venezolaanse regering de onderhandelingen met de oppositie leidt, heeft gesprekken die voor zondag op de agenda stonden opgeschort naar aanleiding van de uitlevering. Daarnaast zijn zes leidinggevenden van Citgo, de Amerikaanse dochter van het Venezolaanse staatsoliebedrijf PDVSA, naar het hoofdkantoor van de Venezolaanse inlichtingendiensten in de hoofdstad Caracas overgebracht. Zij waren eerder onder huisarrest geplaatst nadat ze in 2017 werden gearresteerd naar aanleiding van een dagvaarding van PDVSA.

Zondag zou er in Mexico met de Venezolaanse oppositie worden onderhandeld om de politieke en economische crisis in het land op te lossen. Rodriguez heeft echter laten weten dat de regering niet aanwezig zal zijn. Saab was vorige maand nog toegevoegd aan het onderhandelingsteam van de regering.

In een verklaring omschrijft Rodriguez het besluit om de onderhandelingen stop te zetten als "een manier om ons grondigste protest tegen de wrede agressie tegen de persoon Alex Saab Morán en zijn ambt uit te drukken." De leider van de oppositie, de zelfbenoemde interim-president Juan Guaidó, heeft het besluit van de regering veroordeeld.