De betrokkenheid van de Amerikaanse politie bij de dood van ruim zeventienduizend personen in de afgelopen vier decennia is niet vermeld in de officiële statistieken. Dat is een van de conclusies van een in het medische tijdschrift The Lancet gepubliceerd onderzoek door de universiteit van Washington.

De onderzoekers vergeleken informatie uit overlijdensakten met gegevens van organisaties die informatie over doden door politiegeweld in de Verenigde Staten verzamelen.

De bestudeerde periode liep van 1980 tot 2019, ruwweg het tijdperk van de oorlog tegen drugs en de opkomst van massale opsluiting. In die tijd zijn bijna 31.000 Amerikanen gedood door de politie; 17.000 van hen - ofwel 55 procent - worden niet vermeld in de officiële statistieken.

De studie documenteerde ook een raciale kloof: zwarte Amerikanen hadden 3,5 keer zo veel kans om door de politie te worden gedood als witte Amerikanen. Ook latino's en oorspronkelijke Amerikanen hadden vaker te maken met dodelijk politiegeweld dan witte mensen.

Luchtbeelden tonen groot protest in Chicago tegen politiegeweld
70
Luchtbeelden tonen groot protest in Chicago tegen politiegeweld

Onverklaarbare sterfgevallen worden onderzocht

Onverklaarbare en gewelddadige sterfgevallen in de Verenigde Staten worden onderzocht door lijkschouwers of medische onderzoekers, die autopsies, toxicologische tests en ander bewijsmateriaal gebruiken om de oorzaak van overlijden te bepalen. In de overlijdensakte wordt niet specifiek vermeld of de politie erbij betrokken was, hoewel veel medische onderzoekers getraind zijn om die informatie op te nemen.

Het systeem wordt al lang bekritiseerd omdat het een hechte relatie met de politie en het openbaar ministerie bevordert. Zo overleggen forensisch pathologen regelmatig met rechercheurs en openbare aanklagers.

In sommige rechtsgebieden zijn ze zelfs direct in dienst van politiebureaus. Soms verstrekken wetshandhavers hun niet alle relevante informatie, of worden ze onder druk gezet om van mening te veranderen.

George Floyd wordt jaar na dood herdacht met verschillende protesten
55
George Floyd wordt jaar na dood herdacht met verschillende protesten

Politiegeweld blijft probleem voor zwarte Amerikaan

De onderzoeksresultaten verschijnen op een moment dat de VS worstelt met de ene politiemoord op een zwarte man na de andere. Tegelijkertijd toont de studie aan dat duizenden andere politiedoden onopgemerkt blijven.

De onderzoekers wijzen dan ook op de noodzaak van een gecentraliseerd informatiecentrum voor gegevens over politiegeweld, evenals meer controle op lijkschouwers en medische examinatoren.