In totaal zijn er 751 anonieme graven ontdekt in de buurt van een voormalig internaat in de Canadese provincie Saskatchewan. Een minderheidsgroepering maakte eerder op donderdag bekend dat er honderden graven waren gevonden, maar had het precieze aantal nog niet bekendgemaakt.

Volgens de groepering is het de "meest significante vondst tot nu toe".

De graven werden na radaronderzoek bij de Marieval Indian Residential School ontdekt, op ruim 24 kilometer afstand van de plaats Broadview. Volgens lokale media opende het internaat in 1899 en sloot het de deuren in 1997. Canada telde in de vorige eeuw veel onderwijsinstellingen waar inwonende kinderen soms met harde hand werden 'beschaafd'.

De groepering zegt dat de katholieke kerk de school bestuurde en toezicht hield op de begraafplaats. De kerk zou de grafstenen hebben verwijderd. Het is niet duidelijk hoeveel kinderen er zijn begraven. Er zijn geruchten dat een deel van de overledenen volwassenen waren.

Enkele weken geleden werden bij een internaat in de West-Canadese stad Kamloops, waar kinderen uit minderheidsgroeperingen tussen 1890 en 1969 werden ondergebracht, al stoffelijke resten van 215 jongeren ontdekt. Canadezen riepen paus Franciscus op zich te verontschuldigen. Dat heeft de paus tot nu toe nagelaten, al heeft hij wel zijn afschuw uitgesproken.

Tot het eind van de twintigste eeuw bestuurde de katholieke kerk veel van de Canadese internaten waar inheemse kinderen onder dwang naartoe werden gestuurd. Ongeveer 150.000 kinderen werden daar geïsoleerd van hun familie, taal en cultuur.

De internaten wilden de kinderen zich laten aanpassen aan de cultuur van de witte bewoners van Canada. Een nationale onderzoekscommissie noemde het systeem in 2015 "culturele genocide".