Een minderheidsgroepering in Canada heeft honderden anonieme inheemse graven ontdekt in de buurt van een voormalig internaat in de Canadese provincie Saskatchewan. De groepering heeft nog niet gezegd hoeveel overblijfselen gevonden zijn, maar het zou gaan om de "meest significante vondst tot nu toe". Donderdagochtend (lokale tijd) volgt een persconferentie.

De Marieval Indian Residential School, waar de graven na radaronderzoek ontdekt zouden zijn, ligt op ruim 24 kilometer afstand van de plaats Broadview. Volgens lokale media opende het internaat in 1899 en sloot het de deuren in 1997. Canada telde in de vorige eeuw veel onderwijsinstellingen waar inwonende kinderen soms met harde hand werden 'beschaafd'.

Perry Bellegarde, hoofd van de vertegenwoordiging van de First Nations, waarmee wordt verwezen naar de oorspronkelijke bevolking van het land, heeft de vondst woensdagavond "tragisch" genoemd. "Maar het komt niet als een verrassing. Ik vraag alle Canadezen om achter de First Nations te staan in deze extreem moeilijke en emotionele tijd."

Enkele weken geleden werden bij een internaat in de West-Canadese stad Kamloops, waar kinderen uit minderheidsgroeperingen tussen 1890 en 1969 werden ondergebracht, al stoffelijke resten van 215 jongeren ontdekt.

Die vondst schokte de Canadezen, die paus Franciscus opriepen zich te verontschuldigen voor het misbruik op de internaten die door de kerk werden gerund voor de federale overheid. Zich verontschuldigen heeft de paus tot nu toe nagelaten, al heeft hij wel zijn afschuw uitgesproken. Premier Justin Trudeau zei na de vondst in Kamloops dat het nieuws zijn hart heeft gebroken.

In verschillende Canadese steden worden sindsdien kinderschoenen geplaatst bij prominente overheidsgebouwen ter nagedachtenis aan de omgekomen kinderen.

Katholieke kerk

De katholieke kerk bestuurde veel van de internaten die tot het eind van de twintigste eeuw in Canada bestonden en waar kinderen uit minderheidsgroeperingen onder dwang naartoe werden gestuurd. Ongeveer 150.000 kinderen werden daar geïsoleerd van hun familie, taal en cultuur.

Doel van de internaten was de kinderen zich te laten aanpassen aan de cultuur van de witte bewoners van Canada. Een nationale onderzoekscommissie noemde het systeem in 2015 "culturele genocide".