De Britse regering hoopt op 21 juni de lockdown in het Verenigd Koninkrijk volledig op te heffen, maar of dat gaat lukken, is nog twijfelachtig. De Indiase variant van het coronavirus kan roet in het eten gooien.

"Het is de grootste stap op onze routekaart. We nemen daar op 14 juni een definitief besluit over", zei minister van Volksgezondheid Matt Hancock bij Sky News.

De regering stelde begin dit jaar een nieuwe lockdown in en is inmiddels bezig die stapsgewijs af te bouwen. Bij de vierde en laatste stap mogen alle bedrijven en organisaties weer open, inclusief het nachtleven. Ook zouden evenementen geen deelnemerslimiet meer hebben. Wel zouden de basisregels zoals afstand houden en handenwassen dan nog van kracht blijven.

De autoriteiten maken zich echter grote zorgen over de nieuwe Indiase variant van het coronavirus. "We hebben daar ruim dertienhonderd gevallen van gezien. Het wordt de dominante virusvariant in delen van het land, zoals in Bolton en Blackburn", zei minister Hancock. De variant kan zich volgens de minister enorm snel verspreiden onder ongevaccineerde mensen.

Onderzoek naar besmettelijkheid en werking vaccinaties

De Britse premier Boris Johnson had afgelopen week al gewaarschuwd dat de Indiase variant gevolgen kan hebben voor zijn plannen om de lockdown te schrappen. Wat voor maatregelen nog wel nodig zijn, hangt volgens hem af van de precieze besmettelijkheid van de variant. Er wordt ondertussen ook onderzocht hoe effectief vaccins zijn tegen de mutant.

Johnson kondigde ook aan vijftigplussers en kwetsbare groepen sneller te willen vaccineren vanwege de zorgen over de Indiase variant. Zij krijgen volgens de BBC straks al na acht weken een tweede vaccindosis, terwijl voorheen een wachttijd gold van twaalf weken.

Het Verenigd Koninkrijk behoort internationaal tot de koplopers op vaccinatiegebied. De meeste Britse volwassenen hebben al een eerste prik gehad en meer dan 36 procent is zelfs al volledig gevaccineerd. Minister Hancock zei dat de eerste onderzoeksresultaten doen vermoeden dat vaccins werken tegen de Indiase variant.

"We zijn verwikkeld in een race tussen ons vaccinatieprogramma en het virus", zei de bewindsman bij Sky News. "En het virus kan dankzij deze nieuwe variant meer tempo maken."