Het leger van Mozambique zegt dat het sinds maandag de controle terug heeft in de plaats Palma, een belangrijk gasknooppunt in het land. Jihadisten van Islamitische Staat waren de stad op 24 maart binnengevallen, toen energiebedrijf Total had aangekondigd de gaswinning in het gebied te hervatten. Volgens een woordvoerder van het Mozambikaanse leger zijn bij de bevrijding veel militanten gedood.

"Er zijn veel mensen omgekomen en de infrastructuur is verwoest, maar de inwoners zijn weer veilig", aldus het leger. Officiële cijfers over slachtoffers zijn er nog niet, maar er zijn naar schatting tientallen mensen om het leven gekomen. Volgens de regering wordt buiten de stad nog steeds gevochten.

De gaswinning in het noorden is erg belangrijk voor de economie van het Afrikaanse land. Er lopen momenteel verschillende projecten, die bij elkaar meer dan 60 miljard dollar (50 miljard euro) waard zijn, een ongekend hoog bedrag aan investeringen voor een Afrikaanse economie.

Vrijdag meldde een bron aan persbureau Reuters dat het Franse Total alle werknemers had geëvacueerd toen bekend werd dat militanten het bedrijf als doelwit hadden. De legerwoordvoerder meldde maandag dat momenteel alle faciliteiten van Total beschermd worden. Total wilde niet reageren. De energiecentrale van het bedrijf ligt op zo'n 10 kilometer van Palma.

Duizenden mensen gevlucht

Vanwege de belegering sloegen duizenden inwoners van Palma op de vlucht. Zij hielden zich volgens hulpverleners soms dagenlang schuil in de bossen of probeerden per boot te ontsnappen.

Ook vonden honderden mensen onderdak in een hotel. Zij probeerden na twee dagen met auto's naar het strand te vluchtten, waarbij zij onder vuur werden genomen. Ooggetuigen zeggen tegen BBC News dat bij de vluchtpoging veel doden zijn gevallen. De overheid zelf houdt het bij zeven dodelijke slachtoffers.

Een groot aantal mensen is gevlucht naar de provinciehoofdstad Pemba. Daar zitten momenteel al duizenden vluchtelingen door eerder geweld van terreurgroepen en een dodelijke cycloon in 2019.

Meer dan duizend mensen konden uit Palma wegkomen door naar het strand te vluchten. Daar wachtte een schip dat hen naar Pemba zou brengen.

Meer dan duizend mensen konden uit Palma wegkomen door naar het strand te vluchten. Daar wachtte een schip dat hen naar Pemba zou brengen.
Meer dan duizend mensen konden uit Palma wegkomen door naar het strand te vluchten. Daar wachtte een schip dat hen naar Pemba zou brengen.
Foto: ANP