Het leger van Ethiopië is de "laatste fase" begonnen van het offensief in de opstandige regio Tigray. De Ethiopische premier Abiy Ahmed heeft dit donderdag verklaard nadat voor de strijders een ultimatum was verstreken om zich over te geven.

Het regeringsleger vecht in de noordelijke regio tegen de troepen van het Tigray People's Liberation Front (TPLF). Die partij bestuurt de regio.

Het Ethiopische leger begon op 4 november een operatie nadat het TPLF twee militaire bases zou hebben aangevallen. Bij de gevechten zijn honderden doden gevallen. Tienduizenden mensen zijn op de vlucht geslagen naar het naburige Soedan.

"De periode van 72 uur waarin de criminele kliek van het TPLF zich kon overgeven is voorbij", zegt premier Ahmed. "Onze campagne voor rechtshandhaving heeft zijn eindfase bereikt." Volgens Ahmed hebben duizenden strijders uit de regio zich inmiddels overgegeven.

In de "laatste fase" van het offensief worden aanvallen uitgevoerd in de regionale hoofdstad Mekelle, waar zo'n 500.000 mensen wonen. Abiy roept inwoners op zich te ontwapenen en thuis te blijven. Ook worden ze verzocht weg te blijven van militaire doelen.

Hoewel de premier zegt dat burgers in het conflict met het RPLF worden gespaard, maken mensenrechtenorganisaties zich zorgen over de gevolgen voor de inwoners van de regio. Sinds het begin van het offensief zouden duizenden mensen zijn omgekomen.