De Ethiopische premier Abiy Ahmed heeft zondag een ultimatum gesteld: hij geeft de troepen in de noordelijke regio Tigray 72 uur de tijd om zich over te geven. Meer eenheden van het regeringsleger zijn op dit moment voor een offensief onderweg naar Tigrays hoofdstad Mekelle. "Jullie zijn op een punt aanbeland waarop je niet meer terug kunt. Grijp deze laatste kans aan en geef je over", aldus Ahmed.

De regeringstroepen meldden deze week meerdere belangrijke dorpen in Tigray te hebben ingenomen. Deze informatie is echter lastig te verifiëren doordat telefoon- en internetverbindingen sinds het begin van het conflict in november uit de lucht zijn.

Het regeringsleger van Ethiopië vocht in de afgelopen weken in de noordelijke regio Tigray tegen de troepen van het Tigray People's Liberation Front (TPLF), dat de regio bestuurt. De verhouding tussen de nationale regering en de partij was al langer gespannen, maar het conflict escaleerde toen Ahmed de TPLF beschuldigde van een aanval op een legerbasis.

In de laatste twee weken zijn bij de gevechten naar verluidt al honderden mensen omgekomen. Tienduizenden anderen zijn gevlucht naar buurland Soedan. UNHCR, de vluchtelingenorganisatie van de Verenigde Naties, waarschuwt dat zich een humanitaire crisis ontvouwt in het land.

Een vluchteling uit de Ethiopische regio Tigray registreert zich bij de grens met buurland Soedan. (Foto: ANP)

Leger toont 'geen genade'

Eerder deze week kondigde Ahmed al een offensief in Tigray aan. De winnaar van de Nobelprijs voor de Vrede waarschuwde de ruim 500.000 inwoners van Mekelle dat zijn leger de stad zal omsingelen en aanvallen. Het leger zal "geen genade tonen", zei een regeringswoordvoerder tegen BBC News.

TPLF-leider Debretsion Gebremichael liet daarop weten dat zijn troepen erin zijn geslaagd de opmars van het regeringsleger te stoppen. De TPLF zegt niet onder de indruk te zijn van de dreigementen van de regering in Addis Abeba.

Tigray is door de vele bergen een moeilijk begaanbare regio. Bovendien heeft de TPLF naar schatting zo'n 250.000 man tot haar beschikking. Velen van hen zijn goed getrainde paramilitairen.