Kamala Harris, senator voor de Amerikaanse staat Californië, is dinsdag benoemd tot de running mate van de Democratische presidentskandidaat Joe Biden. Als Biden de verkiezingen in november wint, wordt Harris de eerste vrouwelijke vicepresident, de eerste zwarte vicepresident én de eerste vicepresident met een Aziatische achtergrond.

Harris wordt gezien als een rijzende ster binnen de Democratische Partij en is momenteel een van de prominentste zwarte Amerikaanse politici. Ze werd al lange tijd genoemd als potentiële running mate van Biden, die haar dinsdagavond beschreef als een "onbevreesde strijder voor de gewone mens".

De carrière van de 55-jarige Harris wordt gekenmerkt door verschillende primeurs. Voordat ze het ambt van senator uitoefende, was ze de eerste vrouwelijke officier van justitie in San Francisco. Daarna werd ze de eerste vrouwelijke procureur-generaal van het openbaar ministerie in de staat Californië.

Als procureur-generaal werkte ze nauw samen met Bidens zoon Beau Biden. Hij was destijds procureur-generaal van de staat Delaware.

De 55-jarige Harris werd in 2016 verkozen tot senator van Californië, waarmee ze de tweede zwarte vrouw in de Amerikaanse Senaat werd.

Senator valt op door felle handelwijze

Harris staat bekend om haar felle optredens in de Senaat. Tijdens hoorzittingen over de benoemingen van de opperrechter Brett Kavanaugh en justitieminister William Barr was Harris een lastige ondervrager. De Amerikaanse president Donald Trump noemde haar vragen voor Kavanaugh "buitengewoon smerig".

Harris veroorzaakte met haar felle handelwijze echter ook problemen voor Biden. Tijdens een debat tussen Democratische presidentskandidaten richtte Harris haar pijlen op hem. Volgens Harris had Biden zich in de jaren zeventig niet hard genoeg ingezet tegen segregatie. Deze beschuldiging werd door de familie van Biden als een "stomp in de maag" ervaren.

Eerder deze maand werd Biden nog eens naar dit incident gevraagd, maar hij zei dit achter zich te hebben gelaten. "Ik koester geen wrok", aldus de presidentskandidaat.

Harris wilde zelf ook president worden

In de aanloop naar deze verkiezingen deed Harris ook een gooi naar het presidentschap. Hoewel haar campagne veelbelovend van start ging, beschikte ze niet over de benodigde fondsen om verder te kunnen gaan.

Door dit gebrek aan financiering moest ze bijvoorbeeld campagnemedewerkers ontslaan. In december besloot ze de handdoek in de ring te gooien. Het was haar niet gelukt om te concurreren met de hoofdrolspelers van dat moment: Bernie Sanders, Elizabeth Warren en dus Biden.

In maart sprak Harris haar steun voor Biden uit en sindsdien zet ze zich in voor de campagne van Biden.

Luide stem tijdens Black Lives Matter-protesten

Sinds de dood van de zwarte Amerikaan George Floyd als gevolg van politiegeweld in mei laat Harris veel van zich horen. Ze sprak zich uit voor raciale gelijkheid en politiehervormingen. Haar verleden als officier van justitie maakte dit echter niet makkelijk voor haar.

Verschillende critici meenden dat Harris gedurende haar tijd bij justitie niet genoeg deed om politiegeweld te onderzoeken. Daarnaast zou ze te vaak de kant van aanklagers hebben gekozen in zaken waarbij personen onterecht werden verdacht van een misdaad.

Anderen vinden juist dat ze wel veel bezig was met hervormingen, getuige haar strijd voor een wet die politiehervorming mogelijk maakt. Harris zegt zelf dat ze ooit officier van justitie was geworden om een progressieve aanpak te kunnen hanteren.

Kamala Harris tijdens een toespraak over politiehervormingen bij een Black Lives Matter-protest. (Foto: Pro Shots)