De Zuid-Koreaanse autoriteiten hebben zaterdag Lee Man-hee aangehouden, de leider van de Shincheonji kerk. Ten minste vijfduizend leden van zijn sekte raakten besmet met het coronavirus, ruim een derde van het totale aantal besmettingen in Zuid-Korea.

De 88-jarige man is aangehouden op verdenking van het tegenwerken van de autoriteiten, meldt BBC. Hij zou het contactonderzoekers moeilijk hebben gemaakt door informatie over de leden van de kerk achter te houden.

Lee ontkent de aantijgingen en zegt enkel bezorgd te zijn geweest om de privacy van zijn leden.

Uit het aanhoudingsbevel blijkt dat er aanwijzingen zijn dat Lee en zijn kerk hebben geprobeerd om bewijsmateriaal te vernietigen.

Naast deze verdenkingen, wordt Lee ook verdacht van het verduisteren van ten minste 5,6 miljard Koreaanse won (3,9 miljoen euro) en het houden van illegale religieuze activiteiten.

Kerk telt ruim 230.000 leden

Lee richtte de Shincheonji kerk op in 1984 en ziet zichzelf als de incarnatie van Jezus Christus. De kerk, die volgens de Zuid-Koreaanse regering ruim 230.000 leden telt, wordt door experts beschouwd als sekte.

De sekte staat volgens de BBC bekend om de grootschalige evenementen waar veel mensen op afkomen en waar nauwelijks afstand tot elkaar wordt gehouden. De leden zouden elkaar hebben besmet tijdens bijeenkomsten in februari en vervolgens het land zijn doorgereisd.

In maart bood Lee zijn excuses aan voor de verspreiding van het coronavirus.

Er zijn in Zuid-Korea 14.336 coronabesmettingen gemeld, 301 mensen overleden aan de gevolgen van het virus.