Rusland heeft de Amerikaan Paul Whelan schuldig verklaard aan spionage en veroordeeld tot zestien jaar cel. De advocaten van Whelan hebben direct laten weten dat zij beroep laten aantekenen tegen het vonnis.

Russische autoriteiten maakten tijdens de rechtszaak duidelijk dat zij Whelan "op heterdaad hebben betrapt", omdat de vijftigjarige Amerikaan USB-sticks bezat met geheime informatie. Whelan zegt dat de spullen expres in zijn auto waren geplaatst.

Voorafgaand aan de uitspraak liet Whelan zijn ongenoegen al uiten over de rechtszaak. Hij roept zijn president Donald Trump op om actie te ondernemen, vindt dat zijn mensenrechten zijn geschonden en zegt dat er sprake is van een showproces.

De ex-marinier en directeur veiligheid voor het bedrijf BorgWarner, een leverancier van voertuigonderdelen, werd eind december 2018 aangehouden door Russische autoriteiten.

Volgens de familie van Whelan was hij in het land om een bruiloft te bezoeken. Hij zou echter niet zijn komen opdagen bij het huwelijk. De Amerikaan heeft altijd volgehouden geen spion te zijn.

De straf valt lager uit dan de maximumstraf voor spionage in Rusland: voor het vergrijp kan twintig jaar cel worden opgelegd. Aanklagers hadden achttien jaar cel geëist.