De inwoners van het eiland Bougainville in de Grote Oceaan, een autonome regio van Papoea-Nieuw-Guinea, hebben in een referendum massaal gekozen voor onafhankelijkheid.

Bijna 98 procent van de 181.067 uitgebrachte stemmen waren voor onafhankelijkheid, zo liet de referendumcommissie woensdag weten. Tussen 23 november en 7 december mochten de inwoners hun stem uitbrengen.

Bougainville is het grootste eiland van de Noordelijke Salomonseilanden, maar behoort staatkundig tot Papoea-Nieuw-Guinea.

Het niet-bindende referendum is onderdeel van het vredesoverleg tussen het rebellenleger van Bougainville en de staatstroepen van Papoea-Nieuw-Guinea. Tussen 1989 en 1997 woedde op het eiland een bloedige burgeroorlog waarbij 20.000 mensen omkwamen op een toenmalige bevolking van 200.000 mensen.

In 1998 werd een voorlopig vredesakkoord gesloten en in 2001 kreeg Bougainville de status van een autonome provincie.

Tijdens het referendum konden de bewoners kiezen tussen onafhankelijkheid of het behoud van de autonomie.