De bijna duizend Amerikaanse troepen die zich nog uit Noord-Syrië moeten terugtrekken, worden in West-Irak gestationeerd om daar te helpen bij de strijd tegen IS, zegt de Amerikaanse minister van Defensie Mark Esper zondagochtend.

Het terugtrekken uit Syrië duurt geen dagen maar weken, aldus Esper. "Het huidige plan is om die troepen te herpositioneren in Irak." Deze troepen moeten helpen met het verdedigen van Irak en een missie tegen IS uitvoeren.

Het plan kan in de tussentijd nog gewijzigd worden, voegt Esper eraan toe. Als het huidige plan doorgaat, dan voegen deze militairen zich bij de vijfduizend Amerikaanse troepen die al in Irak zijn gestationeerd. Daar trainen zij de Iraakse krijgsmacht en helpen ze IS-strijders terug te dringen.

De aankondiging komt enkele dagen na een deal die de VS met Turkije had gesloten. De landen kwamen onder meer een wapenstilstand in Noordoost-Syrië overeen. Turkije begon een offensief in het grensgebied nadat de Amerikaanse president Donald Trump had besloten de Amerikaanse troepen uit dat gebied te halen.

Turkije vecht daar tegen de Koerdische YPG, de militie die de Syrian Democratic Forces (SDF) leidt. Erdogan ziet deze Koerden als een verlengstuk van de PKK, een organisatie die door meerdere landen als een terroristische groepering wordt beschouwd.

De Turken willen dit offensief pas stoppen als de YPG zich heeft teruggetrokken. Volgens Amerikaanse vicepresident Mike Pence hebben de Koerden al ingestemd met een vertrek uit Noordoost-Syrië. De afgesproken wapenstilstand moet de Koerden de ruimte bieden om zich daadwerkelijk uit het gebied terug te trekken.

Turkije spreekt van 'een pauze'

De Turkse minister van Buitenlandse Zaken Mevlüt Çavusoglu spreekt niet van een wapenstilstand, maar van een pauze. Hij benadrukt dat Ankara een "veilige zone" in het grensgebied mag beheren. Pence meent dat de deze zone op de lange termijn in het belang van beide partijen is.

Turkije wil een strook van 225 kilometer lang en 32 kilometer breed langs de Turks-Syrische grens creëren. Deze strook moet als een "bufferzone tegen terrorisme" fungeren. Enkele miljoenen Syrische vluchtelingen die momenteel in Turkije verblijven, moeten volgens Ankara uiteindelijk naar deze bufferzone verplaatst worden.

Verder hebben de Verenigde Staten en Turkije afgesproken dat de YPG alle zware wapens moet inleveren en dat al hun posten worden ontmanteld. Esper liet zondag weten dat de VS nog altijd contact met de YPG onderhoudt.