De Turkse strijdkrachten zijn samen met Arabische en Turkmeense milities het noordoosten van Syrië binnengevallen, heeft de Turkse president Recep Tayyip Erdogan woensdag aangekondigd. De inval vindt plaats nadat de Verenigde Staten afgelopen weekeinde hun troepen uit het gebied terugtrokken.

"Ons doel is om de terreurcorridor die men op onze zuidgrens probeert te vestigen, te vernietigen en vrede naar de regio te brengen", zei Erdogan. "We zullen het gebied zuiveren van terreur."

Een aanval vanuit de lucht op Koerdische militaire stellingen wordt vergezeld door artilleriebeschietingen, zei een bron binnen het Turkse leger tegen Reuters.

Het Witte Huis heeft woensdag in een reactie laten weten dat het de Turkse inval niet steunt en noemt het een "slecht idee". "Turkije heeft beloofd om de burgers en religieuze minderheden te beschermen, inclusief de christenen, en heeft gezegd dat ze garanderen dat er geen humanitaire crisis zal plaatsvinden - en wij houden ze hieraan", aldus de VS.

Dit is het eerste militaire offensief van Turkije in het gebied sinds het land samen met de Verenigde Staten plannen maakte om er een 'veilige zone' in te stellen. Turkije wil op termijn een strook van zo'n 225 kilometer lang en 32 kilometer breed langs de Turks-Syrische grens veiligstellen als bufferzone tegen 'terrorisme'. De inval van woensdag geldt als een stap in die richting.

Ankara wil het de beoogde 'veilige zone' ook gebruiken om zo'n twee miljoen Syrische vluchtelingen te laten terugkeren naar hun thuisland.

'Sla hen met een ijzeren vuist'

Bij aanvang van het offensief kregen de Arabische en Turkmeense Syrische milities van hun commandanten opdracht de Koerdische YPG geen genade te tonen. "Sla hen met een ijzeren vuist, laat hen de hel van uw vuur proeven", luidde de instructie.

De Nederlandse minister Stef Blok van Buitenlandse Zaken schrijft in een verklaring dat Nederland het Turkse offensief in noordoost-Syrië veroordeelt en het land oproept dat te staken. Blok heeft de Turkse ambassadeur ontboden om tekst en uitleg te komen geven.

Frankrijk, het Verenigd Koninkrijk en Duitsland zullen een noodbijeenkomst van de VN-Veiligheidsraad aanvragen om het Turkse offensief in Syrië te bespreken, maakte de Franse regering bekend. Diplomaten meldden woensdagavond aan AFP dat die vergadering donderdag zal plaatsvinden.

De secretaris-generaal van de NAVO, Jens Stoltenberg, zei op een persconferentie in Rome dat NAVO-lid Turkije "legitieme veiligheidszorgen" heeft, omdat het land "vreselijke terroristische aanslagen" te verduren heeft gehad en miljoenen vluchtelingen huisvest.

Stoltenberg waarschuwde Turkije "de regio niet verder te destabiliseren, spanningen te laten escaleren en meer menselijk lijden te veroorzaken". Het Turkse offensief moet worden gekenmerkt door "terughoudendheid" en "proportionaliteit", aldus Stoltenberg.

Een rookwolk stijgt op na een explosie in de Syrische grensstad Tal Abyad, een van de eerste plekken die werden aangevallen na de start van het Turkse offensief. (Foto: Reuters)

Koerden vragen om no-flyzone

Een woordvoerder van de Syrian Democratische Strijdkrachten (SDF), de door Koerden geleide coalitie die het gebied in handen heeft, meldde dat de aanval begon met een bombardement door Turkse gevechtsvliegtuigen in de Syrische grenssteden Ras al Ain, Tal Abyad, Qamishli en Ain Issa.

De eerste burgers begonnen woensdagavond uit het gebied weg te vluchten.

De SDF heeft de VS en andere mogendheden verzocht een no-flyzone boven het gebied in te stellen.

De onofficiële Koerdische burgerregering in noordoost-Syrië riep dinsdag op tot een "algemene mobilisatie" van haar strijdkrachten, toen duidelijk werd dat Turkse troepen aan de grens de laatste voorbereidingen van het begin van de operatie troffen.