Alle 34 passagiers die tijdens de brand op de boot The Conception benedendeks lagen te slapen zijn omgekomen, zeggen Amerikaanse autoriteiten. Twintig lichamen van hen zijn inmiddels geborgen, de zoektocht naar de resterende veertien lichamen is voorlopig gestaakt.

De Amerikaanse kustwacht gaat ervan uit dat de lichamen van de laatste vermisten aan boord zijn van het gezonken schip. Duikers zouden al enkele lichamen hebben gezien in de buurt van het wrak.

In totaal waren er 39 mensen aan boord, waaronder zes bemanningsleden. Vijf van hen waren wakker toen de brand uitbrak en konden zichzelf in veiligheid brengen.

De identiteit van de slachtoffers zal door middel van DNA-onderzoek moeten worden achterhaald. Het vuur heeft de lichamen zodanig verbrand dat alleen het geslacht van de personen vastgesteld kon worden; naar verluidt gaat het om elf vrouwen en negen mannen, aldus de autoriteiten.

Het is nog steeds niet bekend hoe het ruim 20 meter lange vaartuig vlam kon vatten. De kustwacht werd in de nacht van zondag op maandag om 3.00 uur 's nachts door middel van een noodoproep op de hoogte gesteld van het uitgebroken vuur, maar hulp mocht toen al niet meer baten.