Zeker vier personen zijn omgekomen na een brand op een duikschip dat voer bij een eiland bij de Amerikaanse staat Californië. Er worden nog dertig opvarenden vermist, meldt de LA Times.

De boot is ter hoogte van Santa Cruz Island in de problemen geraakt. Het is niet bekend hoe het vaartuig vlam kon vatten. De opvarenden waren op een driedaagse duiktrip en verreweg de meesten van hen sliepen in de kajuit toen de brand uitbrak.

Vijf bemanningsleden die al wakker waren en zich op het bovendek bevonden, konden op tijd in het water springen, waarna zij door een passerend pleziervaartuig werden gered. Een van hen heeft lichte verwondingen opgelopen. Toen de hulpdiensten rond drie uur 's nachts (lokale tijd) een melding kregen, stond het schip al volledig in brand.

Een woordvoerder van de politie vreest dat het aantal doden nog flink zal stijgen. "We bereiden ons voor op een mogelijk groot aantal slachtoffers", liet hij weten aan de krant.

Volgens de kustwacht is de boot ruim 20 meter lang. Het vaartuig is inmiddels grotendeels gezonken, ongeveer 18 meter van de kust vandaan. De lichamen van de opvarenden zijn in de omgeving gevonden.