Vier mensensmokkelaars zijn donderdag door het Hongaarse hooggerechtshof veroordeeld tot levenslange celstraffen voor de dood van 71 migranten. De lichamen van de slachtoffers werden vier jaar geleden gevonden in een achtergelaten vrachtwagen op een Oostenrijkse snelweg.

De wagen was afkomstig uit Hongarije en door de mensensmokkelaars achtergelaten op de vluchtstrook. De slachtoffers, onder wie vier kinderen, waren toen vermoedelijk al dood. Uit onderzoek blijkt dat ze waarschijnlijk enkele uren na vertrek waren gestikt.

De Afghaanse hoofdverdachte en drie Bulgaarse medeplichtigen zijn veroordeeld voor georganiseerde mensensmokkel en doodslag. Het viertal had geweigerd de deur van de koelwagen open te zetten, ondanks smeekbeden van de vluchtelingen.

Een van de vier veroordeelden komt in aanmerking voor vervroegde vrijlating. Dit kan pas na dertig jaar.

De mannen kregen eerder door de rechtbank een celstraf van 25 jaar opgelegd, maar het Openbaar Ministerie (OM) in Hongarije ging in hoger beroep voor levenslange celstraffen.

Een andere man uit Bulgarije werd eerder dit jaar veroordeeld tot een celstraf van vier jaar en acht maanden voor zijn rol bij het incident. Hij was verantwoordelijk voor het rekruteren van twee mensensmokkelaars die direct betrokken waren bij de dood van de 71 migranten.

Vondst lichamen zorgde voor grote schok

In de vrachtwagen lagen de lichamen van een groep migranten uit Syrië, Irak en Afghanistan. De vondst veroorzaakte een grote schok en zorgde voor aandacht voor de erbarmelijke omstandigheden waaronder vluchtelingen naar het Westen worden gesmokkeld.

Enkele dagen na de vondst besloten Oostenrijk en Duitsland hun grenzen tijdelijk te openen voor de stroom vluchtelingen die via Hongarije reizen.

Volgens de aanklagers namen de vier mensensmokkelaars in 2015, op het hoogtepunt van de migrantencrisis, dagelijks zo'n honderd migranten vanuit Hongarije mee naar Duitsland of Oostenrijk.