De verdachte in de zaak rond de dood van de Belgische studente Julie Van Espen is na zijn eerste veroordeling voor verkrachting in 2004 drie keer tijdens verlof niet teruggekeerd naar de gevangenis, zo berichten Belgische media zaterdag.

In 2004 kreeg de nu 39-jarige Steve Bakelmans een uitgaansvergunning voor een dag, maar dook hij pas een week later weer op, schrijven de kranten. In 2006 bleef hij zeven maanden weg, en in 2008 was hij twee maanden spoorloos.

Volgens woordvoerder Kathleen Van De Vijver van justitie in België is hij daarvoor wel gesanctioneerd en heeft hij zijn straf verder uitgezeten.

Bakelmans werd in juni 2017 veroordeeld voor een nieuwe verkrachting. Destijds oordeelde de rechter dat hij niet meteen de cel in hoefde omdat hij "niet vluchtgevaarlijk" was. Omdat hij in beroep ging, heeft hij daar geen dag voor vastgezeten.

De 23-jarige Van Espen werd vorig weekend omgebracht toen zij op de fiets op weg was naar een afspraak in Antwerpen. Haar lichaam werd maandag in het Albertkanaal gevonden. Bakelmans bekende eerder deze week dat hij haar heeft gedood.