Egyptenaren gaan vanaf zaterdag naar de stembus om te besluiten over grondwetswijzigingen die de termijnlimiet van president Abdul Fatah Al Sisi tot 2030 verlengt. Het referendum duurt tot en met aanstaande maandag.

Zo'n 55 miljoen van de in totaal 100 miljoen Egyptenaren zijn stemgerechtigd.

Het Egyptische parlement keurde de wijzigingen afgelopen dinsdag goed met 531 stemmen voor en 21 tegen. Het parlement wordt gedomineerd door aanhangers van Al Sisi.

Als de wijzigingen er inderdaad komen, zal de huidige termijn van Al Sisi worden verlengd van vier naar zes jaar. In 2024 zal hij zich verkiesbaar stellen voor een derde termijn, die ook zes jaar zal bedragen. Daarnaast zou de president meer uitgebreide bevoegdheden krijgen om rechters en openbare aanklagers aan te stellen.

Zijn aanhangers zeggen dat de wijziging nodig is om de president meer tijd te geven om zijn economische hervormingen ten uitvoer te brengen. Volgens critici zullen ze de al autoritaire president nog meer macht in handen geven.

Al Sisi heeft macht ferm in handen

Vanwege Al Sisi's stevige greep op het land wordt breed verwacht dat de grondwetswijzigingen goedgekeurd zullen worden. Zo heeft de oppositie, die al ernstig is verzwakt door jarenlange repressie, geen kans gekregen om campagne te voeren tegen de wijzigingen.

Wel denken commentatoren dat de kiezersopkomst een nuttige indicatie van de populariteit van de president zal vormen. Een groot pakket aan bezuinigingsmaatregelen dat vanaf 2016 werd ingevoerd lijkt die te hebben beschadigd.