De politie in Antwerpen heeft dinsdag vijftien verdachten opgepakt in een onderzoek naar drugshandel, witwassen, wapens en corruptie.

Ze zijn volgens het Antwerpse Openbaar Ministerie (OM) betrokken bij een criminele organisatie die invloed probeerde uit te oefenen op de politie, stadsdiensten, haven, politiek, banken en kerk in België. Er zijn contacten met prominente personen in Turkije ontdekt.

De bende is sinds 2017 in beeld gebracht met behulp van onder meer telefoontaps. Meer dan driehonderd politiemensen waren betrokken bij de actie, waarbij 46 huiszoekingen werden verricht in Antwerpen en omgeving.

De verdachten zouden betrokken zijn bij cocaïneleveringen in de haven van Antwerpen, winsten investeren in bedrijven, vastgoed en wapens, en geld versluizen naar Turkije. Een corrupte ambtenaar leverde volgens het OM tegen betaling identiteitsdocumenten. Mogelijk probeerden ze agenten hand- en spandiensten te laten verrichten.

Volgens Belgische media is er ook een verband met een recent schandaal rond het verstrekken van humanitaire visa.