Een 525 jaar oude kopie van een brief van Christopher Columbus die uit het Vaticaan was gestolen, is donderdag geretourneerd aan de paus. Dat is gebeurd na gezamenlijk speurwerk van het Amerikaanse ministerie van Veiligheid en oudheidkundigen van het Vaticaan.

"We geven het terug aan de rechtmatige eigenaar", zei de ambassadeur van de Verenigde Staten in het Vaticaan bij de overdracht van het epistel.

Columbus schreef de brief aan de Spaanse koning in februari 1493 op zee. Dat was vier maanden na de ontdekking van de Nieuwe Wereld, tijdens zijn terugreis naar Europa. Hij deed daarin verslag van zijn bevindingen en vroeg om geld voor een nieuwe tocht.

Het origineel was in het Spaans. Later kwam er een vertaling in het Latijn en zijn met de hand verscheidene exemplaren gedrukt en als nieuwsbrief verspreid. Een kopie van acht pagina's van 18,5 bij 12 centimeter is in de bibliotheek van het Vaticaan terechtgekomen. Deze versie is in 1493 in Rome gedrukt door Stephan Plannack.

Eeuwen later bleek in het Vaticaan een vakkundige vervalsing te liggen. In 2011 kreeg een in zeldzame manuscripten gespecialiseerde Amerikaan ter beoordeling een brief van Columbus onder ogen. Hij kwalificeerde deze brief als echt. Een jaar eerder had hij die brief in Rome goed bestudeerd en had hij er meteen twijfels over gekregen.

De ontdekker, wiens naam niet is bekendgemaakt, stapte met de informatie naar de kunstkenners op het departement. Zij zochten contact met collega's in Italië. Door gedegen onderzoek is de waarheid aan het licht gekomen.

Hoe en wanneer de ruil tot stand is gekomen en wie de dader is, zal vermoedelijk een raadsel blijven.

Wil jij elke ochtend direct weten wat je 's nachts gemist hebt en wat er die dag gaat gebeuren? Abonneer je dan nu op onze Dit wordt het nieuws-nieuwsbrief!