Naar schatting zijn meer dan 133.000 mensen binnen vier weken uit Oost-Ghouta gevlucht. Sinds vorige week is de laatste omsingelde enclave in de regio, Douma, het toneel van hevige aanvallen. 

Ongeveer 45.000 van de ontheemden verblijven in acht plaatsen op het platteland rond Damascus. Ongeveer eenzelfde aantal vrouwen, kinderen en oudere mannen hebben de overvolle schuilkelders verlaten na een screening door de overheid.

De Verenigde Naties (VN) hebben dinsdag alarm geslagen over 'een golf van ontheemden' vanuit de Syrische enclave in Oost-Ghouta. VN-hulporganisaties hebben nog steeds geen toegang tot het gebied.

Gifgas

Door een recente aanval met mogelijk gifgas zouden minstens zeventig mensen om het leven zijn gekomen. VN-medewerkers in Syrië kunnen niet bevestigen dat er afgelopen weekeinde chemische wapens zijn ingezet in Douma.

Volgens een woordvoerder van de Wereld Gezondheidsorganisatie (WHO) zijn er in de afgelopen dagen wel mensen behandeld die problemen met de ademhaling hadden. Of die gezondheidsproblemen iets met chemische wapens te maken hadden, kon de WHO niet ter plaatse vaststellen.

Ook hulpverleners van de vluchtelingenorganisatie UNHCR en het noodhulpbureau Ocha van de VN hebben geen enkele eigen informatie over de inzet van chemische wapens.

De VN mag slechts sporadisch de omsingelde enclave Douma in. Daar heersen extremistische islamitische strijdgroepen en werken Syrische hulpverleners die felle tegenstanders zijn van het regime van de Syrische president Assad. Zij stelden dat de Syrische strijdkrachten afgelopen zaterdag met gifgas hebben gegooid.

Aftocht

Het omsingelde Douma staat op het punt in handen te vallen van Assad, mede omdat de voornaamste strijdgroep, de Jaish al-Islam (Leger van de Islam), afgelopen weekend uiteindelijk instemde met hun door Rusland geregelde aftocht naar het Noord-Syrië.

Russische media wijzen erop dat berichten over aanvallen met chemische wapens vaker zijn verspreid in de Syrische burgeroorlog in een poging westerse militaire acties tegen Assad uit te lokken.

De Amerikaanse minister van Defensie James Mattis heeft in februari nog desgevraagd toegegeven, dat de inlichtingendiensten geen enkel bewijs hebben dat Assads leger bijvoorbeeld zenuwgas heeft ingezet. VN-chef António Guterres heeft dinsdag opgeroepen tot een onpartijdig onderzoek naar de meldingen.