Burgemeester Carmen Cruz van San Juan, de hoofdstad van Puerto Rico, heeft de wereld met een smeekbede om hulp gevraagd. De hulpverlening naar het eiland, dat als vrijstaat deel uitmaakt van de VS, is tien dagen na de orkaan Maria nog niet goed op gang gekomen.

De bijna vier miljoen inwoners van het eiland zijn al tien dagen verstoken van veel basisbehoeften zoals voedsel, onderdak, schoon water, medicijnen en elektriciteit.

De wegen op Puerto Rico zijn nog grotendeels onbegaanbaar. "We zijn hier aan het sterven", stelt Cruz. "En ik kan mij niet voorstellen dat het grootste land ter wereld niet kan regelen dat er mensen komen."

Volgens de burgemeester van San Juan heeft de FEMA, de Amerikaanse overheidsorganisatie die bij rampen de hulp regelt, zich de afgelopen anderhalve week verscholen achter administratieve excuses. "We zijn geduldig en respectvol geweest. Maar we hebben nu geen tijd meer daarvoor."

Beesten

Zij richt haar smeekbede heel direct aan president Donald Trump. De miljardair kreeg de afgelopen week al veel kritiek niet daadkrachtig op te treden om Puerto Rico te helpen.

"Neem de leiding en red onze levens", vraagt Cruz. "Eerbiedig de principes waarop de VS is gebouwd. Zo niet, dan zal de wereld niet alleen zien dat u ons als tweederangsburgers behandelt, maar zelfs als beesten die u liever kwijt bent."

De kritiek van Cruz viel slecht bij de president. Trump haalde uit naar Cruz op Twitter. Hij verweet haar samen te spannen met de oppositie. "De burgemeester van San Juan, die een paar dagen geleden nog erg complimenteus was, heeft nu van de Democraten te horen gekregen dat ze nare dingen moet zeggen over Trump."

Trump haalde ook uit naar het "gebrekkige leiderschap" dat de burgemeester en "anderen" op het eiland zouden tonen. "Ze slagen er niet in hun medewerkers zover te krijgen dat ze helpen. Ze willen dat alles voor ze wordt gedaan, terwijl het een gemeenschappelijke inspanning zou moeten zijn."

Veel oceaanwater

Trump stelde vrijdag nog dat het heel moeilijk is om Puerto Rico te bereiken. "Het is een eiland, omgeven door water", stelde de president. "Veel water, oceaanwater."

Een woordvoerder van FEMA liet weten ook zeer tevreden te zijn met de manier waarop de hulp voor Puerto Rico vorm krijgt. "Er is communicatie en er zijn nog niet veel doden gevallen. Dat mag een wonder heten na zo’n orkaan", stelde ze.

Grote klus

De orkaan Maria trof het eiland vorige week. Het is de hevigste storm in bijna een eeuw tijd die Puerto Rico trof. Tot nu toe zijn er zestien doden geborgen. In totaal eiste Maria in het Caribische gebied meer dan dertig levens. Trump heeft gezegd volgende week een bezoek aan het getroffen gebied te gaan brengen.

Volgens een woordvoerder van Defensie gaat het een grote klus worden het eiland opnieuw op te bouwen en zijn daar nauwelijks mensen voor opgeleid. Bovendien zet Trump zijn vraagtekens bij de financiering van de wederopbouw en de rol die Amerika daar in moet spelen. Puerto Rico heeft al een schuld van tientallen miljarden dollars.

Trump heeft donderdag wel beperkingen op de scheepvaart naar Puerto Rico opgeheven om het door orkaan Maria getroffen eiland zo snel van hulpmiddelen te kunnen voorzien.