De Amerikaanse president Donald Trump heeft vrijdag gratie verleend aan een omstreden voormalige sheriff van Arizona die een maand eerder nog was veroordeeld.

De 85-jarige Joe Arpaio stond bekend als de ''hardste sheriff van de VS''. De veteraan uit de Koreaanse Oorlog is een overtuigd patriot en aanhanger van Trump.

Hij was omstreden vanwege zijn harde opstelling tegenover illegale immigranten. In juli werd hij veroordeeld vanwege het moedwillig negeren van een gerechtelijk bevel.

De rechter had eerder bepaald dat Arpaio en zijn agenten moeten stoppen met het willekeurig aanhouden en opsluiten van immigranten op verdenking van illegaliteit. De sheriff legde dat bevel naast zich neer.

Heksenjacht

Het is de eerste keer dat president Trump gebruikmaakt van zijn recht om gratie te verlenen. ''Hij hield Arizona veilig!'', verklaarde de president op Twitter het pardon.

Arpaio heeft Trump bedankt. Volgens de ex-sheriff zag Trump ''mijn veroordeling voor wat het is: een politieke heksenjacht'' van overblijfselen van de regering van Trumps voorganger Obama.

Terrorist

Het besluit van Trump leidde meteen tot een stormvloed aan boze reacties van mensenrechtenactivisten en politici. Zij zien het als een verklaring van de president dat de politie zich niet aan de wet hoeft te houden als het gaat om immigratie.

"Wederom spreekt Trump zijn steun uit aan een wetsdienaar die de wet aan zijn laars lapt en gekleurde mensen anders behandelt", stelde een woordvoerder van de American Civil Liberties Union. "Dit geeft een heel verkeerd signaal af. Blijkbaar hoeven mensen die zich niet aan de wet houden zich geen zorgen te maken."

Living United for Change in Arizona (LUCHA) stelde dat de president met zijn besluit "een terrorist gratie heeft verleend. De enige plek waar Arpaio thuishoort, is de cel."

Charlottesville

Veel mensen zijn ook boos over de timing van Trump. De president maakte zijn omstreden gratie bekend via zijn favoriete medium Twitter op het moment dat de orkaan Harvey de kust bereikte.

Ook politici waren ontstemd. "Het is zeer demotiverend dat Trump met zijn eerste gratie als president de lat zo laag heeft gelegd", stelde Democratische senator Patrick Leahy. "Na de haat en het racisme in Charlottesville zou Trump heel andere signalen moeten geven."

In Charlottesville reed twee weken geleden een extreem-rechtse man in op een groep linkse demonstranten. Hierbij kwam één vrouw om en raakten tientallen mensen gewond. Trump ligt sindsdien onder vuur om de tegenstrijdige uitspraken die hij doet inzake de schuldvraag.