De pro-Britse Democratische Unionistische Partij (DUP) heeft met een klein verschil de Noord-Ierse parlementsverkiezingen gewonnen. De DUP haalde één zetel meer dan de republikeinse partij Sinn Féin en blijft daarmee de grootste partij in Noord-Ierland.

De unionisten wonnen 28 van de 90 zetels. Sinn Féin kreeg ruim duizend stemmen minder dan de DUP, het kleinste verschil uit de parlementaire geschiedenis van Noord-Ierland. In totaal brachten achthonderdduizend Noord-Ieren hun stem uit, de hoogste opkomst in twee decennia.

Ondanks hun nederlaag kan Sinn Féin tevreden zijn over de uitslag. Bij de verkiezingen van vorig jaar was het verschil met de DUP nog tien zetels. Sinn Féins leider Michelle O’Neill sprak dan ook van een "geweldige dag". Haar partij kwam nooit eerder zo dicht bij een verkiezingsoverwinning.

De twee grootste partijen hebben nu drie weken om een coalitieregering te vormen. Mocht ze dat niet lukken, dan gaat de macht terug naar het Britse parlement in Londen. Dat zou voor het eerst in tien jaar zijn.

Brexit

Een groot punt van discussie zal de Brexit vormen. Noord-Ierland grenst aan de Ierse republiek en wil in meerderheid niet uit de EU. "Laat ons nu vooruit kijken met de hoop dat het fatsoen terugkeert in onze politiek", vertelde premier Arlene Foster haar aanhangers na de overwinning.

"Er is werk aan de winkel om de door de verkiezingsstrijd verstoorde relatie weer te helen", zo verwees ze naar de venijnige campagne van beide partijen. DUP-kandidaten haalden voor het eerst minder dan de helft van het totaal aantal zetels. DUP is voor meer samenwerking met de Britten, terwijl Sinn Féin meer toenadering wil tot Ierland.

Woede

In januari trad de Noord-Ierse vicepremier Martin McGuinness (Sinn Féin) af. Dit deed hij uit woede over de weigering van de Noord-Ierse premier Arlene Foster om het veld te ruimen na een schandaal rond fout gelopen subsidies voor duurzame energie. 

De twee tegenpolen werken sinds het Goede Vrijdag-vredeakkoord in 1998 samen in de regering van het bijna twee miljoen inwoners tellende Noord-Ierland.