De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft vrijdag een opdracht verstrekt aan het particuliere ruimtevaartbedrijf SpaceX om astronauten naar het internationale ruimtevaartstation ISS te brengen.

Dat meldt NASA vrijdag.

Het is de eerste keer dat NASA een dergelijke opdracht aan SpaceX verstrekt. Het bedrijf zal de Crew Dragon-capsule gebruiken om personeel vanaf Amerikaanse bodem naar het ruimtestation te vervoeren.

Hoeveel astronauten precies met de capsule mee zullen gaan, is nog niet bekend. De Crew Dragon-capsule biedt plaats aan maximaal zeven personen. De lancering zal in de tweede helft van 2017 plaatsvinden, al is een exacte datum nog niet bekend.

Boeing

In mei dit jaar verstrekte NASA ook al een soortgelijke opdracht aan Boeing. De Amerikaanse vliegtuigbouwer en SpaceX hebben allebei een contract met NASA afgesloten in het kader van het zogenoemde 'Commercial Crew Program'.

Op basis hiervan kan NASA commerciële bedrijven opdracht geven om astronauten en apparatuur naar het ISS te vervoeren. Welke van de twee organisaties als eerste richting het ISS zal vertrekken, is nog niet bekend.

Sinds de beëindiging van het spaceshuttleprogramma heeft de NASA geen eigen vervoermiddel meer om astronauten de ruimte in te brengen. Momenteel wordt hiervoor gebruik gemaakt van Russische Sojoezraketten. Omdat het gebruik hiervan relatief duur is, is NASA op zoek gegaan naar alternatieven.