De eerste minister van Noord-Ierland, Peter Robinson, heeft donderdag zijn aftreden aangekondigd. De 66-jarige Robinson verlaat naar eigen zeggen de politiek.

Hij zet de stap kort nadat de slepende regeringscrisis in de Britse provincie na maanden werd doorbroken.

Robinson stopt als leider van de DUP, een partij van unionisten. Unionisten in Noord-Ierland willen bij het Verenigd Koninkrijk horen. Hun tegenstanders zijn de republikeinen die de regio bij de republiek Ierland willen aansluiten.

De twee partijen hebben dinsdag afspraken gemaakt voor de hervatting van hun gezamenlijke regioregering. Die stortte in september in elkaar na hooglopende ruzies tussen de partijen.

Ierland werd begin jaren twintig feitelijk onafhankelijk van het Verenigd Koninkrijk. De overwegend protestantse en pro-Britse bevolking in het noordoosten wilde echter niet bij de overwegend rooms-katholieke rest van Ierland horen. Ze kregen hun zin door de afscheiding van Noord-Ierland die nog steeds omstreden is.

In 1998 besloten de republikeinen en unionisten de strijdbijl te begraven. In het vredesakkoord werd dat jaar vastgelegd dat ze samen de regio besturen.