De Japanse premier Shinzo Abe heeft maandag in Seoul gezegd dat hij met Zuid-Korea en de Verenigde Staten ervoor wil zorgen dat de zee een open en vredige plek blijft.

Shinzo voert in Seoul gesprekken met de Zuid-Koreaanse president Park Geun-hye. Voor beide landen is de Zuid-Chinese Zee een uiterst belangrijke handelsroute. Zij voelen zich bedreigd door China's houding.

Peking claimt een groot deel van de zee die rijk is aan energievoorraden. Vorige week sloeg China nog dreigende taal uit toen een Amerikaans oorlogsschip binnen de 12 mijlszone van een Chinees eiland in de zee voer.

Economisch belang

Het economisch belang van het gebied is voor veel landen groot en evident. De Filipijnen, Vietnam, Maleisië, Taiwan en Brunei kijken eveneens begerig naar de zee. Japan ligt noordelijker en strijdt met China ook nog om het bezit van enkele onbewoonde eilandjes in de Oost-Chinese Zee.

China reageerde ogenblikkelijk op de verklaring uit Seoul. Het ministerie van Buitenlandse Zaken in Peking liet weten dat wat China betreft de Zuid-Chinese Zee voor iedereen toegankelijk en bevaarbaar is. Hij hoopt dat alle betrokken landen met China zullen zoeken naar "een objectieve en veilige" oplossing voor de problemen met de zee.

Misbruik

Tussen Abe en Park kwam ook het misbruik van minstens tweehonderdduizend Koreaanse meisjes als seksslavinnen in de Tweede Wereldoorlog door Japanse soldaten aan de orde.

Seoul vond dat Tokio het oorlogsverleden altijd heeft willen versluieren. De twee landen hebben nu zeventig jaar na de oorlog formeel besloten het probleem "spoedig op te lossen".