Zeker drie Russische strijders zijn maandag omgekomen in Syrië toen ze met granaten werden beschoten in een kamp in Nabi Younes, in de kustprovincie Latakia. 

Het Syrische Observatorium voor de Mensenrechten heeft dat dinsdag gehoord van een hooggeplaatste militair uit het Syrische regeringsleger. Voor zover bekend is dit het eerste incident waarbij Russen zijn gesneuveld.

Het Russische Ministerie van Defensie ontkent echter dat er Russen zijn omgekomen in Syrië, meldt persbureau Sputnik. De regering in Moskou heeft tot nu toe altijd ontkend dat er Russische grondtroepen actief zijn in Syrië. Geruchten dat dit wel het geval is circuleren echter al geruime tijd.

De dood van het drietal zou erop kunnen wijzen dat er inderdaad grondtroepen meestrijden met het regeringsleger van president Bashar al-Assad, maar het is niet zeker of zij wel reguliere soldaten van het Russische leger zijn. Het Syrische Observatorium voor de Mensenrechten gaat er vooralsnog vanuit dat het om vrijwilligers gaat.

Tanks

Rusland bombardeert sinds eind september in Syrië, naar eigen zeggen op doelen van Islamitische Staat (IS). In de buurt van Latakia heeft de Russische defensie onder meer tanks opgesteld bij een vliegveld om Russisch materieel te beschermen. Ook hebben de Russen adviseurs en trainers naar Syrië gestuurd, maar geen grondtroepen.

Het Syrische regime van Assad, jarenlang bondgenoot van Rusland, is onder meer in oorlog met de milities van IS. De islamitische terreurgroep zou de granaten op de post in Nabi Younes hebben afgeschoten.

''Het is voor 90 procent zeker dat de granaten zijn afgevuurd door militanten'', liet de bron uit het Syrische leger aan het observatorium weten.