Bij de hadj, de jaarlijkse pelgrimstocht naar Mekka, zijn donderdag door verdrukking ten minste 717 doden gevallen. Zeker 805 mensen raakten gewond.

Het ongeluk vond plaats in Mina, een voorstad van Mekka. In Mina wordt tijdens de hadj het ritueel van de steniging van de duivel uitgevoerd. Moslims gooien er steentjes naar drie zuilen die Djamarat worden genoemd.

In Mina worden tijdens de bedevaart ook honderdduizenden pelgrims ondergebracht in enorme tentenkampen. De verdrukking vond plaats tussen twee van deze pelgrimskampen.

De gewonden worden overgebracht naar vier ziekenhuizen. In de ochtend werd het dodental nog op honderd geschat, maar inmiddels is daar een zevenvoud van bereikt.

Er zijn slachtoffers van veel verschillende nationaliteiten. Het ministerie van Buitenlandse Zaken heeft vooralsnog geen aanwijzingen dat er Nederlandse slachtoffers zijn onder de bedevaartgangers. "Onze ambassade in Riyad is druk bezig om dit uit te zoeken", liet een woordvoerder donderdag weten.

Dit jaar doen er naar schatting bijna twee miljoen moslims mee aan de hadj, waarvan ongeveer tweederde niet uit Saoedi-Arabië komt.

Rondloop

De hadj eindigt elk jaar met de zevenvoudige rondloop om de Kaäba in de Al-Masjid al-Haram-moskee in Mekka. Het zwarte, kubusachtige gebouw wordt door de moslims gezien als het huis van God. 

Bij de hadj vallen elk jaar tientallen slachtoffers, ondanks de maatregelen van de overheid van Saoedi-Arabië. Zo vielen er in 1990 bij een verdrukking in een tunnel 1.426 doden. De incidenten dit jaar maken het de dodelijkste hadj sinds 1997.

Video: Honderden doden in gedrang tijdens hadj

Bouwkraan

Twee weken geleden kwamen er nog 107 mensen om het leven nadat een bouwkraan omviel in de grote moskee in Mekka. De moskee werd op dat moment verbouwd om de veiligheid tijdens de hadj te verbeteren.