President van Zimbabwe Robert Mugabe legt de schuld van de veelbesproken dood van de leeuw Cecil bij zijn eigen bevolking. 

Burgers hadden het roofdier als een van de "natuurlijke rijkdommen van het land" moeten beschermen, maar zijn daar niet in geslaagd, zei het staatshoofd maandag in de hoofdstad Harare.

Hij reageerde daarmee voor het eerst op de kwestie.

"Er zijn vandalen die van heinde en verre komen. Sommigen zijn wellicht gewone bezoekers, maar anderen willen vernielen en illegaal onze rijkdommen verwerven." 

Volgens Mugabe was Cecil er om de Zimbabwanen te beschermen, maar waren zij er omgekeerd om de leeuw te beschermen. "We hebben levende wezens gekregen. Ook Cecil de leeuw is van jullie. Deze dieren moeten niet worden doodgeschoten met een geweer of een pijl."

Cecil genoot bescherming in het nationale park, maar werd desondanks gedood. De illegale jacht, waarbij de Amerikaanse tandarts Walter Palmer het dier met pijl en boog verwondde en het dier later werd doodgeschoten, zorgde wereldwijd voor woedende reacties.