Reddingswerkers hebben na het omslaan van een overvolle boot met vluchtelingen woensdag zo'n vierhonderd mensen uit de Middellandse Zee gered, voornamelijk Syrische vluchtelingen. 

Gevreesd wordt dat meer dan tweehonderd opvarenden zijn verdronken. Aan boord van het schip, dat woensdagmiddag ongeveer 25 kilometer uit de kust van Libië verging, waren volgens hulporganisaties zo'n zeshonderd mensen.

De Italiaanse politie heeft vijf mannen aangehouden. Zij worden ervan verdacht dat zij de mensensmokkelaars zijn.

Donderdag zonk opnieuw een boot met zo'n 600 opvarenden, ruim 20 kilometer van de plek waar woensdag de ramp gebeurde. Alle opvarenden van de tweede boot konden worden gered, meldt het Italiaanse persbureau ANSA, mede dankzij de aanwezigheid van veel hulpverleners en het goede weer.

Video: Overlevenden bootramp aangekomen in Italië

Marine

De Italiaanse marine, de Italiaanse kustwacht en het schip Argos van Artsen zonder Grenzen deden aan de operatie mee. De geredde opvarenden zijn afkomstig uit Syrië, Bangladesh en Afrika ten zuiden van de Sahara.

Volgens de Internationale Organisatie voor Migratie zijn dit jaar al meer dan 2000 bootvluchtelingen omgekomen bij een poging via de Middellandse Zee de Europese Unie te bereiken. Leoluca Orlando, de burgemeester van de Siciliaanse hoofdstad Palermo, sprak donderdag van een ''genocide veroorzaakt door Europees egoïsme''.

De landen van de EU doen van alles om de migranten te weren, zoals hekken rond de Spaanse enclaves Ceuta en Melilla in Marokko.