In Egypte is donderdag het nieuwe deel van het Suezkanaal geopend. Dat gaat gepaard met een uitgebreid feest, waarvoor enkele internationale regeringsleiders zijn uitgenodigd.

President Abdel-Fattah al-Sisi van Egypte opende de ceremonie door in militair tenue aan boord te gaan van een historisch jacht, om belangrijke buitenlandse gasten welkom te heten. Het jacht was in november 1869 het eerste dat door het toen gloednieuwe Suezkanaal voer.

Onder anderen president François Hollande van Frankrijk en zijn ambtsgenoot Kim Yong Nam van Noord-Korea staan op de gastenlijst, evenals de Russische premier Dimitri Medvedev.

Het feest kost naar verluidt een slordige 30 miljoen dollar. De Egyptenaren hebben donderdag een vrije dag ter gelegenheid van Sisi's feestje.

Bekijk de opening van het nieuwe deel van het Suezkanaal:

Het zogenoemde Nieuwe Suezkanaal is breder en kent minder bochten dan het oude. Daardoor kunnen meer schepen sneller door de waterweg varen. De vaartocht is verkort van 22 naar 11 uur.

De Nederlandse bedrijven Van Oord en Boskalis hebben meegewerkt aan het graven van het nieuwe kanaal, dat ongeveer 72 kilometer lang is.

Eind juli gingen de eerste drie vrachtschepen als test door het nieuwe kanaaldeel. De bouw ervan kostte zo'n 8 miljard dollar (7,2 miljard euro) en duurde elf maanden.

Egypte hoopt dat de nieuwe route tegen 2023 15 miljard dollar per jaar oplevert. Het oude Suezkanaal was jaarlijks goed voor zo'n 5 miljard dollar.

Kritiek

Scheepvaartanalisten betwijfelen echter of de grotere capaciteit daadwerkelijk zal worden benut. Volgens hen werd zelfs voor de uitbreiding de maximale capaciteit van het Suezkanaal niet benut. In de afgelopen jaren liep het aantal schepen dat door het kanaal voer zelfs terug vanwege de matige groei van de wereldhandel.

Juist de handel tussen China en Noord-Amerika is van belang, en niet de diepte of capaciteit van het Suezkanaal, zei Neil Davidson van adviesburo Drewry Maritime woensdag tegen The Wall Street Journal. "Het is mij niet duidelijk hoe de Egyptische overheid aan haar schattingen komt."

Ahmed Kamaly, econoom bij de Amerikaanse universiteit in Caïro, omschreef die schattingen tegen Reuters als "wensdenken". Hij zei: "Er is geen haalbaarheidsstudie gedaan, of zelfs bekend, die de levensvatbaarheid van het project beoordeelt."

Het project is eerder een prestigekwestie, een "groot nationaal project om het eenheidsgevoel in het land te verbeteren", aldus Kamaly.

Panamakanaal

Volgens de analisten is de concurrentiestrijd met het Panamakanaal, dat momenteel wordt uitgerust met nieuwe, veel grotere sluizen, een belangrijke reden voor de uitbreiding.

Dirk Visser, scheepsvaartanalist bij het Nederlandse bedrijf Dynamar, zei tegen The Wall Street Journal dat Suez alleen een aantrekkelijk alternatief voor het Panamakanaal zal blijven als de tolkosten niet stijgen.