De Amerikaanse overheidsdienst op het gebied van visserij en natuurbeheer onderzoekt of de tandarts die in Zimbabwe een leeuw doodschoot, het verbod op handel in wilde dieren heeft geschonden.

Dat meldt Reuters.

De VS wil zo onderzoeken of de Amerikaan, geidentificeerd als James Walter Palmer, in eigen land kan worden berecht.

Deze week ontstond ophef toen bleek dat in Zimbabwe een leeuw genaamd Cecil was doodgeschoten. De schutter bleek een Amerikaanse tandarts die naar verluidt 50.000 dollar betaalde voor de slachting.

In Zimbabwe werden dinsdag de gids en de landeigenaar aangehouden. De overheid roept de tandarts op naar het land terug te keren, zodat ook hij kan worden berecht. De jacht op de leeuw was verboden. 

Amerikaanse dierenwelzijnsorganisatie zeiden eerder al te willen onderzoeken of de tandarts in eigen land kan worden berecht. De leeuw was geliefd bij safaritoeristen.

Niet op de hoogte

De man heeft inmiddels laten weten niet op de hoogte te zijn geweest van de beschermde status van de leeuw. Zijn huidige verblijfplaats is onbekend.

''Pogingen om met hem in contact te komen zijn tot nu toe zonder succes'', meldt de directeur van de overheidsdienst.

Een petitie riep de Amerikaanse regering op om Palmer uit te leveren, zodat hij voor de rechter kan worden gebracht voor de dood van Cecil. De oproep kreeg in korte tijd meer dan honderdduizend handtekeningen. Het Witte Huis liet weten dat het ernaar zal kijken.

Storm aan kritiek

Het doden van Cecil kwam Palmer op een wereldwijde storm aan kritiek en bedreigingen te staan. Op sociale media sprak een groot aantal bekende Amerikanen hun afschuw uit over de daad van de tandarts en werd opgeroepen hem te vervolgen.

Foto's, waarop Palmer staat afgebeeld met dieren die hij eerder om zeep heeft geholpen, worden veel gedeeld op sociale media. Veel mensen schrijven dat ze de Amerikaan een zelfde lot gunnen als de leeuw die hij met zijn helpers doodde in Zimbabwe.

Video: Protest voor praktijk tandarts die leeuw doden