Het dodental door de gevechten in het westen van Mexico vrijdag is opgelopen naar 44. De slachtoffers vielen tijdens een veldslag tussen de veiligheidsdiensten en vermeende leden van een drugsbende, zeiden functionarissen.

De vuurgevechten hadden plaats bij Tanhuato in de staat Michoacán de Ocampo, ongeveer 420 kilometer ten westen van Mexico-Stad.

De federale politie reageerde volgens een functionaris op een anonieme tip. Er zouden zich gewapende mannen hebben verzameld bij een ranch. Toen de politie arriveerde, werd het vuur geopend.

De veiligheidsdiensten zouden daarop over land en via de lucht de aanval hebben geopend. Bij de gevechten kwamen zeker twee federale politiemensen om het leven. Een derde agent raakte zwaargewond. De andere slachtoffers zouden leden zijn van het kartel Jalisco Nieuwe Generatie (JNG).

Video: Dodental gevechten Mexico loopt op

Raketwerpers

De kartelleden bleken tot op de tanden te zijn bewapend. De politie vond na de gevechten onder meer raketwerpers en krachtige vuurwapens, vertelde een van de functionarissen. Het is al langer onrustig in het gebied. Michoacán de Ocampo is de laatste jaren uitgegroeid tot een van de gewelddadigste gebieden van Mexico.

President Enrique Peña Nieto stuurde vorig jaar militairen naar het gebied, nadat gewapende burgerwachten, die waarschijnlijk banden met drugsbendes hadden, in verscheidene steden agenten hun wapen hadden ontnomen.

De oorlog tegen de drugsbendes die de regering in 2006 afkondigde, heeft naar schatting aan zeker 70.000 mensen het leven gekost.