Het ultramoderne gevechtsvliegtuig van Lockheed Martin, de Joint Strike Fighter, valt tegen als het om luchtsteun aan troepen op de grond gaat. 

De F-35, zoals het toestel officieel heet, presteert in die rol niet beter dan de A10 Thunderbolt II uit de jaren zeventig, van de inmiddels niet meer bestaande fabrikant Fairchild-Republic.

De chef van de testoperaties, Michael Gilmore, heeft in een brief aan de defensiecommissie van het Amerikaanse parlement gezegd de F-35 allerlei beperkingen heeft die de A10 Thunderbolt II, bijgenaamd Warthog (wrattenzwijn), niet heeft.

Het gaat om de types wapens die het toestel kan meevoeren, vliegen bij nacht, het kiezen van het doelwit en de tijd dat het toestel boven een doelwit kan blijven. Dit hebben piloten die de eerste inzetbare F-35's testen voor het Amerikaanse ministerie van Defensie geconcludeerd.

'Multi-role'

Wel moet worden vermeld dat de A10 specifiek is ontwikkeld als toestel voor luchtsteun. De F-35 is een 'multi-role' straaljager, die voor diverse doeleinden kan worden ingezet.

Toch zien de Amerikanen de F-35 wel als het toestel dat ook de A10 moet opvolgen en werd de Nederlandse F16 in bijvoorbeeld Afghanistan vooral voor luchtsteun van de Nederlandse troepen ingezet. De Nederlandse luchtmacht heeft, net als de VS, voor die rol ook de Apache-gevechtshelikopter ter beschikking.

Ontwikkeling

Het gevechtsvliegtuig is nog in ontwikkeling, maar in juli zouden de eerste exemplaren serieus inzetbaar zijn. Nederland heeft in 2013 besloten dat dit vliegtuig de opvolger van de F-16 wordt.

Nederland heeft diverse rollen voor de F35 voor ogen, waaronder ook de rol van onderscheppingsjager. F-16's stijgen nu regelmatig op om onbekende toestellen, zoals bijvoorbeeld Russische vliegtuigen, te onderscheppen die in het Nederlandse verantwoordelijkheidsgebied boven de Noordzee vliegen.