De in Mali ontvoerde Nederlander Sjaak Rijke is maandag bevrijd. Elitetroepen van de Franse strijdkrachten hebben hem gered uit handen van terroristen.

Dat meldt het Franse ministerie van Defensie maandag.

Rijke werd in november 2011 in Mali ontvoerd samen met een Zweed en een Zuid-Afrikaan door terreurgroep al-Qaeda in de Islamitische Maghreb (AQIM).

Rond 5.00 uur maandagochtend bevrijdden commando´s en andere militairen de Nederlander. Meerdere daders zijn daarbij opgepakt. Rijke is meegenomen naar een basis bij de plaats Tessalit en is in veiligheid. Er werden geen andere gevangenen bevrijd. 

De treinmachinist uit Woerden was in 2011 met zijn vrouw als toerist in de historische stad Timboektoe toen hij werd ontvoerd. Zijn vrouw wist uit handen van de gijzelnemers te blijven.

Video

Het drietal gegijzelden werd in de zomer van 2012 gefilmd in de open lucht; de opnamen werden op Youtube gezet.

Alle drie de gijzelaars zeiden toen goed te worden behandeld. Sindsdien verschenen enkele video's van de Nederlander en zijn lotgenoten, die telkens aandrongen op hun spoedige vrijlating.

De Franse minister van Defensie Jean-Yves le Drian heeft volgens zijn ministerie maandagochtend contact gehad met zijn Nederlandse collega Jeanine Hennis-Plasschaert om te melden dat Rijke bevrijd is. 

Video: Sjaak Rijke na ruim drie jaar bevrijd

Verrast

De Franse troepen die Rijke hebben bevrijd, waren niet speciaal op diens bevrijding uit, aldus de Franse president François Hollande. Volgens hem waren de speciale eenheden tegen terroristen in actie en waren ze verrast dat ze een gijzelaar aantroffen.

Video: Ontvoeringsvideo Sjaak Rijke van november

Reactie Hennis en Koenders

Minister Jeanine Hennis-Plasschaert van Defensie is verheugd over het ''fantastische nieuws'', aldus een woordvoerster. Nadere bijzonderheden over de terugkeer van Rijke naar Nederland kon zij nog niet meedelen.

Ook minister Bert Koenders van Buitenlandse Zaken heeft verheugd gereageerd op de bevrijding. Minister Koenders noemt het fantastisch nieuws voor Sjaak en zijn familie. "Ik ben blij en opgelucht dat er een einde is gekomen aan een vreselijke periode van onzekerheid en verdriet."

Rijke wordt in Mali door de Nederlandse ambassade en de Nederlandse militairen opgevangen en krijgt de noodzakelijke zorg, zo liet het ministerie van Buitenlandse Zaken maandag weten. "Naar omstandigheden maakt hij het goed", verklaart het ministerie. 

Erkentelijkheid

Het ministerie van Buitenlandse Zaken heeft de partner van Rijke ingelicht over de goede afloop.

Koenders verwacht dat Rijke snel met zijn dierbaren kan worden herenigd. Nederland heeft zich de afgelopen jaren voortdurend ingespannen om deze ontvoeringszaak tot een goed einde te brengen. Koenders heeft de Franse en Malinese autoriteiten de erkentelijkheid van het Nederlandse kabinet overgebracht.

De minister heeft hierover maandagmorgen vroeg contact gehad met zijn Franse collega's, Laurent Fabius (Buitenlandse Zaken) en met de Franse minister van Defensie, Jean-Yves Le Drian, staat in een persbericht van het ministerie. Minister Hennis heeft Le Drian eveneens bedankt voor de bevrijding van Sjaak Rijke.