Het lichaam van de vermiste Belgische ex-minister Steve Stevaert (60) is donderdagmiddag gevonden in het Albertkanaal tussen Hasselt en Diepenbeek.

Dat melden Belgische media, waaronder VTM.

Stevaert raakte donderdag vermist, op dezelfde dag dat hij verdachte werd in een verkrachtingszaak. Het misdrijf zou 4,5 jaar geleden plaats hebben gevonden in een van de bedrijven waar Stevaert op dat moment werkzaam was.

Nadat er langs het Albertkanaal zijn fiets werd gevonden, werd er naar hem gezocht door een team van duikers. Even later werden er twee jassen van Stevaert gevonden in het kanaal.

Later op de dag heeft een sonarboot van de politie ''de vorm van een lichaam'' gevonden, niet ver van de vindplekken van de fiets jassen vandaan. Het lichaam is vervolgens naar boven gehaald. Het vermoeden bestaat dat Steveart zelfmoord heeft gepleegd.

Minister van staat

Stevaert was voorzitter van de Vlaamse sociaaldemocratische partij en viceminister-president en minister in Vlaamse regeringen. Hij was van 2005 tot 2009 hoofd (gouverneur) van de Belgische provincie Limburg. Als burgemeester van Hasselt voerde hij daar in 1997 gratis openbaar vervoer in. Hij draagt nu de eretitel minister van staat.

Geschokt

In België is geschokt gereageerd op de dood van de politicus. Premier Charles Michel prees de politieke bevlogenheid van Stevaert. Oud-premier Elio Di Rupo was aangeslagen door het nieuws. ''Dichtbij de mensen, bijzonder intelligent, hij was een politicus van de buitencategorie.''

Voormalig minister-president Guy Verhofstadt stond stil bij de manier van Stevaerts dood. ''Een overlijden is sowieso een zware klap voor de naasten, maar de dramatische omstandigheden waarin dit gebeurd is, maken het nog triester en zwaarder dan het al is.''

Video: Lichaam Belgische ex-minister gevonden in kanaal