De vijftiende-eeuwse Engelse koning Richard III is donderdag met veel vertoon herbegraven in de kathedraal van Leicester. 

De overblijfselen van de koning werden drie jaar geleden gevonden onder een parkeerplaats vlak bij de kathedraal, waarin hij nu achter het altaar te rusten is gelegd.

Ruim vijfhonderd jaar nadat Richard III is gesneuveld, in 1485, bestaan nog steeds veel vraagtekens over de koning. Hij ging als een van de slechtste Engelse koningen ooit de geschiedenisboeken in, maar de deken van Leicester, David Monteith, wilde het daar bij de herbegrafenis niet over hebben.

''We vragen ons vandaag niet af of hij een goede koning was of zelfs een goed mens'', zei de voorganger. ''Hij is na zijn dood op het slagveld haastig begraven en kreeg niet de begrafenis die een koning waardig was. Nu geven we zijn beenderen terug aan de aarde.''

Kleding

De honderden aanwezigen in de kathedraal wisten duidelijk niet goed wat ze moesten verwachten van een dergelijke herbegrafenis. Velen kozen voor sobere kleding, maar sommigen kwamen vrolijk gekleed en zoals dat gaat in Engeland waren er ook veel dames met hoedjes.

Talrijke officiële vertegenwoordigers droegen formele gewaden en ambtsketenen, zoals dat in vroeger tijden aan het Engelse hof ook heel gebruikelijk was.

De klokken van de kathedraal klonken als bij de huwelijken in de film Four Weddings and a Funeral en de corsages van witte roze die veel mensen droegen, leken ook meer op een feest dan op een begrafenis te duiden.

Kwaadaardig

In de kerkbanken werd vlak voor de dienst begon nog heftig gediscussieerd over de vraag of Richard III echt de kwaadaardige gebochelde koning was zoals hij in een toneelstuk van William Shakespeare is neergezet.

''Zeker is dat Richard III de meeste aanhang heeft van alle Engelse koningen, met uitzondering van koningin Elizabeth'', zo verwees de deken naar de mensen die zijn naam willen zuiveren.

Alle aanwezigen leken wel een mening te hebben over de vermeende kwaadaardigheid van de koning, die door veel historici verantwoordelijk wordt gehouden voor de moord op zijn twee neefjes.

Volgens de een is die reputatie volkomen terecht, terwijl anderen stelden dat Richard het slachtoffer is geworden van de pr-machinaties van koning Hendrik VII, die de fatale Slag van Bosworth won en volgens de overlevering nog op het slagveld werd gekroond.

Cumberbatch

Bij de herbegrafenis waren de jongste schoondochter van de koningin, Sophie Rhys-Jones, en Elizabeths neef en diens vrouw aanwezig, de hertog en hertogin van Gloucester.

Het publiek dat zich buiten de kathedraal had verzameld, kwam ook voor de populaire acteur Benedict Cumberbatch. Die speelt Richard III in een BBC-verfilming over diens leven en is bovendien een verre achterneef van de vorst. hij las donderdag tijdens de herbegrafenis een gedicht voor van de dichter des vaderlands, Carol Ann Duffy.

Ook in de kerk bleek Cumberbatch een welkome gast. ''Kom je bij mij zitten, Benedict?', riep een oudere dame in een van de zijbeuken hem bij binnenkomst toe.

De aartsbisschop van Canterbury, geestelijk hoofd van de Anglicaanse kerk, leidde het moment dat militairen de kist in de grond lieten zakken, begeleid door uitbundig gezang van het koor van de kathedraal.

Dna

Bij de bijzondere begrafenis waren ook afstammelingen van de zus van Richard III aanwezig, die het dna-bewijs voor zijn identiteit hebben geleverd. Ook nakomelingen van de edelen die met of tegen de onfortuinlijke koning vochten in Bosworth, kregen een plaats in de kerk.

Duizenden mensen kwamen de afgelopen week naar Leicester om een glimp op te vangen van de kist van de middeleeuwse koning of van de herbegrafenis zelf. In de stad is er geen ontsnappen aan de aanwezigheid van de koning.

Zijn portret hangt overal en veel winkeliers hebben de gelegenheid aangegrepen om zichzelf koninklijk aan te prijzen. ''Bekroon het bij ons'', is de slogan van een pub, terwijl een opticien adverteert met brillen die ''een koning waardig'' zijn.

Vrijdag is de laatste dag van de herdenkingen, als de tombe in de kathedraal wordt onthuld. Daarna kan Leicester weer het gezapige provinciestadje worden dat het normaal gesproken is.

Richard III krijgt na 530 jaar alsnog begrafenis met alle ceremonie