Rusland is begonnen met grootschalige militaire oefeningen in het zuiden van het land.

Volgens het Russische ministerie van Defensie gaat het om luchtafweergeschutsoefeningen, waarbij meer dan tweeduizend militairen en vijfhonderd stuks wapentuig worden ingezet.

De oefeningen duren volgens het ministerie tot medio april en vinden plaats in de Kaukasus. Ook bases in Armenië, de afvallige Georgische regio's Abchazië en Zuid-Ossetië en de door Rusland geannexeerde Krim in Oekraïne zijn bij de oefeningen betrokken.

De oefeningen zullen door de westerse wereld waarschijnlijk worden gezien als spierballenvertoon op het moment dat de verhoudingen op het diepste punt sinds de Koude Oorlog zijn. Oekraïne en het Westen beschuldigen Rusland van de inzet van militairen en wapens in het afvallige zuidoosten van Oekraïne. Rusland ontkent dat.

De Russische onderminister van Defensie Anatoli Antonov zei donderdag dat de activiteiten van de NAVO aan de grenzen van Rusland die van het Russische leger zwaar overtreffen. ''De NAVO-lidstaten gebruiken de situatie in het zuidoosten van Oekraïne als een excuus om op te trekken, dichter naar de Russische grenzen'', zei Antonov.