Het Iraakse leger heeft maandag de aanval ingezet op Tikrit, de thuisstad van wijlen dictator Saddam Hoessein die in handen is van terreurbeweging Islamitische Staat.

Het leger wordt ondersteund door zowel sjiitische als soennitische milities. 

De grondtroepen worden bijgestaan door de Iraakse luchtmacht en IS-stellingen in Tikrit worden ook bestookt met artillerie. Volgens het leger zijn de extremisten inmiddels verjaagd uit bepaalde gebieden rondom de stad.

Het leger boekte de afgelopen tijd al enkele successen in de buurt van Tikrit. Zo werd het nabijgelegen stadje Beiji, waar een grote olieraffinaderij ligt, heroverd.

Om Mosul, een ander bolwerk van IS, in te nemen zal het leger waarschijnlijk eerst Tikrit moeten veroveren. Tikrit ligt tussen Bagdad en Mosul. 

Enkele uren na de aanvang van het offensief was het leger de stad nog niet genaderd. "Op dit moment zijn we de stad nog niet binnengetrokken", zei generaal Abdul-Wahab al-Saadi, die eraan toevoegde dat de operatie 'volgens plan' verloopt.

"Als Allah het wil zullen we zegevieren en zal Salahuddin een graf worden voor alle terreurbewegingen." Salahuddin is de provincie waar Tikrit de hoofdstad van is. 

[[slideshow:Iraaks leger zet offensief in tegen IS]]

Amnestie

Enkele uren voordat het offensief begon riep premier Haider al-Abadi soennitische strijders die zich aan de zijde van IS hebben geschaard op de extremisten de rug toe te keren. Diegenen die dat doen kunnen op amnestie rekenen, aldus Al-Abadi.

"Diegenen die zich hebben laten misleiden of die een vergissing hebben gemaakt roep ik op de wapens neer te leggen en zich bij het volk en de veiligheidsdiensten te voegen om hun steden te bevrijden", zei de premier zondag. 

Tikrit ligt zo'n 130 kilometer ten noorden van Bagdad en viel in de zomer van 2014 in handen van IS.